AMSTERDAM - Murugan, de oudste mannetjesolifant van Europa, heeft woensdagochtend in de Amsterdamse dierentuin Artis zijn laatste adem uitgeblazen. Het inslapen gebeurde in gezelschap van enkele verzorgers en een dierenarts, aldus een woordvoerster. Voor bezoekers werd het terrein afgezet.

Bekijk hier de video

Artis besloot de 50-jarige Murugan te laten inslapen omdat hij de laatste tijd steeds zieker werd. De afgelopen maanden had hij veel last van diverse ouderdomskwalen, waaronder pootproblemen en vochtophoping in zijn buik.

De dierentuin stond vaker voor de keuze of er ingegrepen moest worden, maar altijd was er hoop op herstel en knapte de olifant weer op. Sinds vorige week verergerden de klachten en besloten de verzorgers en het veterinair medisch team dat "de kwaliteit van zijn leven onaanvaardbaar was geworden." Het personeel van de dierentuin is zeer aangedaan over zijn dood.

Murugan woonde al 49 jaar in Artis. In 1954 had de toenmalige premier Pandit Nehru van India de Aziatische olifant aan de jeugd van de Amsterdamse Spaarndammerbuurt geschonken.

Murugan heeft geen nageslacht. Hij taalde niet naar de twee vrouwtjesolifanten in zijn hok. Tijdens de homomanifestatie Gay Pride besteedde Artis in augustus 2000 aandacht aan zijn seksleven. Zijn problemen met paren bracht de leiding van Artis ertoe een foto van een 'naakte' olifant in zijn verblijf op te hangen.

Begin dit jaar werd de 50e verjaardag van Murugan nog uitgebreid gevierd. Amsterdamse kinderen brachten de olifant een grote fruit- en groentetaart en in april verscheen een biografie van Murugan onder redactie van Artis-directeur M. Frankenhuis.