PEKING - Centraal China is maandag getroffen door een zeer zware aardbeving. Alleen al in de provincie Sichuan zijn meer dan 8500 mensen omgekomen.

Dat meldde het staatspersbureau Xinhua op basis van de lokale autoriteiten. De vrees bestaat dat er in totaal mogelijk tot 10.000 doden zijn gevallen.

Gewonden

Er zijn verder zeker 10.000 gewonden. In het district Beichuan Qiang in Sichuan is 80 procent van de gebouwen ingestort.

Beichuan Qiang ligt noordoostelijk van de provinciehoofdstad Chengdu. Sichuan ligt ongeveer in het midden van China. De beving had een kracht van 7,8 op de schaal van Richter.

Het was de zwaarste beving in China in meer dan drie decennia. Door een aardbeving in Tangshan in het noordoosten van China kwamen in 1976 zo'n 300.000 mensen om het leven.

Bedolven

Duizenden mensen raakten maandag bedolven, toen woonhuizen, fabrieken, slaapzalen, acht scholen en zeker een ziekenhuis zijn door de aardschokken instortten.

Honderden schoolkinderen en leraren raakten door het puin van hun school bedolven. Angstige ouders stonden naar de reddingswerkzaamheden te kijken terwijl hun kinderen onder het puin om hulp riepen.

Vloeibare ammoniak

Ook onder het puin van twee ingestorte chemische fabrieken raakten honderden mensen bedolven. Meer dan 80 ton vloeibare ammoniak is weggelekt.

Grote ramp

De autoriteiten vrezen veel meer slachtoffers. Premier Wen Jiabao noemde de beving een "grote ramp" en riep op tot kalmte op weg naar een bezoek aan het getroffen gebied.

De regering heeft duizenden militairen en agenten met helikopters en speurhonden naar het rampgebied gestuurd.

Epicentrum

Het bergachtige gebied Wenchuan, waar het epicentrum van de beving was gelegen, was echter in eerste instantie door aardverschuivingen niet bereikbaar voor de hulpverleners.

In het gebied ligt ook het Wolong-reservaat, het belangrijkste centrum voor het fokken van de bedreigde reuzenpanda.

Annelies de Quant

Het epicentrum was 90 kilometer van de provinciehoofdstad Chengdu verwijderd. De Nederlandse Annelies de Quant, manager bij softwarebedrijf IJO Technologies in Chengdu, stond uren na de zware aardbeving nog altijd te trillen op haar benen: "Ik dacht dat ik doodging."

Maandagmiddag om half drie lokale tijd, toen de aardbeving plaatsvond, was ze aan het werk op het kantoor van de softwareonderneming op de 31e etage van een wolkenkrabber in de miljoenenstad.

Lichte trilling

"Het begon met een lichte trilling, alsof er een metro voorbij kwam", vertelt De Quant. "Maar het werd snel erger. Boeken vielen uit de kasten, bureaustoelen vielen om, een grote waterkoeler kantelde en collega's verloren hun evenwicht en werden op de grond gegooid."

"Het was een grote puinhoop. Het gebouw ging zo hard heen en weer dat we allemaal dachten dat het zou bezwijken. Het was verschrikkelijk. Het is voorbij, dacht ik. Nog steeds vind ik het een wonder dat het gebouw er nog staat."

Shanghai

De gevolgen van de aardbeving waren ook te merken in de havenstad Shanghai, op zo'n 1600 kilometer van het epicentrum. Vooral in de vele wolkenkrabbers in de stad waren de schokken goed voelbaar.

De hoogste toren van China, de Jinmao in Shanghai met een lengte van 421 meter, werd ontruimd, net als de andere wolkenkrabbers in het financiële Pu Dong district van Shanghai.