BAIKONOER - De eerste Europese missie naar Mars is maandagavond met succes opgestegen van de lanceerbasis Baikonoer in Kazachstan. De Mars Express moet na een reis van vierhonderd miljoen kilometer op tweede kerstdag bij de Rode Planeet aankomen. Het ruimtevaartuig gaat daar vooral op zoek naar water en mogelijk leven.

Aan boord van de Mars Express, dat met een Russische Sojoez-raket werd gelanceerd, bevindt zich het Britse landingsvaartuig Beagle 2. Dat gaat op het Marsoppervlak op zoek naar voorwerpen. Het hele project kost het Europese Ruimtevaart Agentschap circa 300 miljoen euro.

De Mars Express is niet het enige ruimtevaartuig dat dit jaar naar Mars afreist. Ook de Amerikanen sturen er twee sondes naar toe. Verder is er een Japanse missie onderweg naar onze buurplaneet. Ze komen alledrie rond kerst op Mars aan.