SANTA CRUZ - In Santa Cruz, de grootste provincie van Bolivia, wordt zondag een referendum gehouden over meer autonomie.

De rijkste provincie van het Zuid-Amerikaanse land met haar blanke meerderheid wil meer zeggenschap over de olie- en gasbaten en probeert een landhervorming te dwarsbomen.

Conflict

Santa Cruz dreigt daardoor in conflict te geraken met het centrale gezag onder president Evo Morales, de eerste indiaan die ooit tot staatshoofd van het armste land van Zuid-Amerika is gekozen.

De 47-jarige linkse indiaan, die in 2006 aan de macht kwam, wil de rijkdommen van het land eerlijker verdelen zodat ook de arme indianen in de bergen meer kunnen profiteren van fossiele brandstoffen en vruchtbare landbouwgrond in de vlaktes.

Discriminatie

De indianen in Bolivia, die zo'n 60 procent van de bevolking uitmaken, zijn eeuwenlang gediscrimineerd nadat het land door de Spanjaarden was gekoloniseerd.

Volgens opiniepeilingen zal zo'n 70 procent van de kiezers in Santa Cruz stemmen voor meer autonomie. Volgens Morales is de volksstemming illegaal, onconstitutioneel en separatistisch.

Protest

Vrijdag trokken duizenden indianen door Santa Cruz, de gelijknamige hoofdstad van de provincie, om te protesteren tegen het referendum. Zij riepen leuzen als: "Een verenigd volk zal nooit worden verslagen!" Sommige Bolivianen zijn bang voor het uitbreken van een burgeroorlog.

De stembureaus zijn open van 14.00 uur tot 22.00 uur (onze tijd). Omstreeks middernacht worden de eerste exitpolls verwacht.