ELDORADO - De politie heeft zaterdag tientallen extra kinderen en jonge vrouwen weggehaald bij een polygame sekte in het westen van de Amerikaanse staat Texas. CNN meldde een dag eerder dat ruim vijftig meisjes waren verwijderd. Dat aantal is opgelopen tot 183 in totaal.

De autoriteiten doen onderzoek naar lichamelijk en seksueel misbruik. Onderzoekers ondervragen de weggehaalde meisjes, aldus een van de agenten. "We proberen er achter te komen of het daar wel veilig is voor hen."

Achttien meisjes zijn onder toezicht van de staat gesteld. Volgens de autoriteiten zijn zij misbruikt of lopen ze direct gevaar misbruikt te worden.

Polygamie

Op het grondgebied van 1900 hectare wonen volgelingen van de veroordeelde sekteleider Warren Jeffs. De 51-jarige leider van een afscheiding van de Mormoonse kerk propageerde polygamie. De 'afstammeling van Jezus' is in november veroordeeld tot een celstraf van tien jaar wegens betrokkenheid bij verkrachting. De zelfuitgeroepen profeet dwong een 14-jarig schoolmeisje te trouwen met haar 19-jarige neef.

Bussen brachten de meisjes en jonge vrouwen naar geïmproviseerde onderkomens in kerken en overheidsgebouwen. De politie deed donderdag de eerste inval nadat ze een klacht had binnengekregen over een 50-jarige man die was getrouwd met een 16-jarig meisje en haar zwanger had gemaakt.

Op het grondgebied nabij Eldorado wonen vierhonderd volgelingen, die volgens de autoriteiten goed meewerken met de politie. Agenten hebben wegversperringen opgeworpen om pottenkijkers tegen te houden.

Eldorado

Jeffs kocht het grondgebied nabij Eldorado vier jaar geleden. Volgens CNN, die vorig jaar met een klein vliegtuigje over het gebied vloog, staat er een enorme tempel op het terrein, enkele gebouwen voor de volgelingen, een watertoren, een school, een gemeenschapscentrum, een enorme molen en een melk- en kaasfabriek.

Jeffs' sekte is voortgekomen uit de religieuze groepering de Mormonen die eind 19e eeuw onder druk van Washington polygamie afschafte. Dat leidde plaatselijk tot afsplitsingen. De belangrijkste Mormoonse kerk is de Kerk van Jezus Christus van de Heiligen der Laatste Dagen die sektes als die van Jeffs niet erkent.