TIRANA - Een "aanzienlijk" aantal mensen is om het leven gekomen door een serie krachtige ontploffingen in een wapenopslagplaats van het leger in de buurt van de Albanese hoofdstad Tirana.

Dat heeft premier Sali Berisha laten weten. Zeker 170 mensen raakten gewond, van wie een aantal zeer ernstig.

Zaterdagavond waren er vijf doden geborgen, maar dat aantal zal zeker oplopen, aldus de autoriteiten. Het aantal gewonden beloopt zeker tweehonderd.

Over de oorzaak is niets bekend. De serie explosies hield urenlang aan, waardoor reddingswerkers de plek des onheils lange tijd niet konden bereiken.

Personeel

Berisha meldde dat zeker zestig man militair personeel bezig was met de ontmanteling van oude munitie in de opslagplaats bij de plaats Gerdec, 12 kilometer ten noorden van Tirana.

Hij zei op de Albanese televisie dat speciale legereenheden met gepantserde voertuigen naar de rampplek zijn gegaan op zoek naar overlevenden. Vier doden zijn inmiddels geborgen.

Amerikanen

Onder de slachtoffers is mogelijk ook Amerikaans personeel van een bedrijf dat door de NAVO is ingehuurd om te helpen bij de gevaarlijke werkzaamheden.

De NAVO helpt Albanië, dat graag lid wil worden van het bondgenootschap, bij de ontmanteling van oude wapens uit het communistische tijdperk.

Gewonden

Veel gewonden zijn omwonenden en inzittenden van voertuigen die op een snelweg in de buurt reden op het moment van de explosies. Op de weg werden kapotte voertuigen leeg achtergelaten.

Helikopters zijn ingezet om bewoners binnen een straal van 7 kilometer van de rampplek te evacueren. Honderden woningen raakten beschadigd.

Slachtoffers

Veel slachtoffers hebben botbreuken en snijwonden door rondvliegend glas en granaatscherven en zijn overgebracht naar ziekenhuizen in Tirana en Dürres ten westen van de hoofdstad.

Ambulances reden af en aan en ook gewone voertuigen zijn ingezet om de gewonden, die vaak onder het bloed zaten, te vervoeren. Een behandelend arts riep de lokale bevolking via de televisie op snel bloed te doneren.

Premier Berisha bracht een bezoek aan een militaire hospitaal in Tirana, waar tientallen gewonden verzorgd worden.

Schokgolven

Schokgolven door de explosies waren tot zeker 20 kilometer in de omgeving te voelen en nog veel verder te horen. Op de internationale luchthaven van Tirana op een paar kilometer van de rampplek brak het glas in deuren en ramen van de terminal. Het vliegverkeer werd tijdelijk stilgelegd.

Ontploffing Albanië