ALGIERS - De zeventien toeristen die dinsdagochtend vroeg door Algerijnse commando's werden bevrijd hebben het Noord-Afrikaanse land een dag later verlaten en zijn teruggekeerd naar hun vaderland. De tien Oostenrijkers, zes Duitsers en een Zweed namen woensdagavond het vliegtuig uit Algiers terug naar Europa.

De groep werd tot dinsdagochtend vastgehouden door de Salafistische Groep voor Prediking en Strijd (GSPC), een extremistische islamitische groepering. Volgens de Algerijnse autoriteiten heeft de organisatie banden met het terreurnetwerk al-Qaeda van de voortvluchtige Saudiër Osama bin Laden.

Het Algerijnse leger maakte bekend dat het de toeristen heeft ontzet in de streek van Amguid circa 1200 kilometer ten zuiden van de hoofdstad Algiers. De bevrijde groep werd na de actie overgebracht naar de provinciehoofdstad Tamanrasset, 400 kilometer zuidelijker.

Overige vermisten

Het leger liet zich niet uit over de situatie van de andere vijftien toeristen die nog in handen zijn van hun ontvoerders. Het Algerijnse ministerie van Binnenlandse Zaken verklaarde later op woensdag dat de Europeanen die nog steeds in de Algerijnse Sahara worden vermist, worden vastgehouden door een "tweede terroristische groep". Het departement gaf echter geen informatie over de identiteit van de groep die de overgebleven verdwenen vijftien woestijnreizigers zou hebben ontvoerd.

Arjen Hilbers

Onder de nog vermiste toeristen is ook de 35-jarige Nederlander Arjen Hilbers . Voorts zijn er nog tien Duitsers en vier Zwitsers verdwenen. Ze worden volgens de Algerijnse krant al-Watan waarschijnlijk vastgehouden in de bergachtige en ontoegankelijke streek van Illizi, circa 1300 kilometer ten zuidoosten van Algiers. De groep die is bevrijd werd dinsdag 300 kilometer westelijker aangetroffen.

Een woordvoerder van de Duitse regering zei dat de resterende gijzelaars zich in een "precaire situatie bevinden". De zegsman zei zich zeer bezorgd te maken over hun lot. Berlijn heeft de Algerijnse regering gevraagd hun levens niet in gevaar te brengen en hoopt op een goede afloop. "Er is hoop dat de andere toeristen snel worden bevrijd", verklaarde de Duitse minister van Binnenlandse Zaken Schilly woensdag nog.

Gewonden

Bij de bevrijdingsactie op dinsdagochtend raakten enkele militairen van de speciale Algerijnse antiterreureenheden gewond, maakte het leger bekend. Volgens de Algerijnse krant al-Watan kwamen negen gijzelnemers om tijdens een fel gevecht.

De vijftien nog vermiste toeristen zouden volgens al-Watan mogelijkerwijs ook in handen zijn gevallen van de salafisten van de GSPC die het in grote delen van Zuid-Algerije voor het zeggen hebben. De organisatie wordt in de streek geleid door Mokhtar Belmokhtar die volgens waarnemers eerder bandiet dan fundamentalist lijkt.

Smokkel

Hij maakt sinds 1994 grote stukken van de zuidelijke en zuidoostelijke Algerijnse Sahara onveilig uit naam van de salafistische groep. Hij smokkelt met buurlanden Libië, Niger en Mali handelswaar waaronder militair materieel. Onder zijn wapenfeiten zijn naar verluidt de diefstal van zeventien terreinwagens van een oliemaatschappij in december bij Illizi en dreigementen waarmee hij voorkwam dat de rally Parijs - Dakar in door Niger trok.

De salafisten zeggen de allerpuurste vorm van de islam na te streven door het leven aan het begin van de islamitische wereld tot voorbeeld te nemen. De Algerijnse tak GSCP wordt geleid door Hassan Hattab. De GSCP is onder meer in West-Europa berucht geworden door terroristische activiteiten. De ontvoeringen in Algerije worden door sommige waarnemers in verband gebracht met een proces tegen Algerijnen van de GSPC in Duitsland.