WASHINGTON/LÜBECK/PEKING - Onderzoekers in Duitsland meldden dinsdag dat ze een zwakte hebben gevonden in het SARS-virus. Een medicijn tegen een gewone verkoudheid, dat nog in het teststadium is, zou met aanpassingen het Severe Acute Respiratory Syndrome kunnen bestrijden.

Volgens de onderzoekers kan een medicijn tegen de ernstige longziekte in enkele maanden tijd worden gemaakt. Zwakke punt van het coronavirus is een zogeheten protease, schrijven de Duitsers in het Amerikaanse tijdschrift Science. De protease zorgt dat het virus zich voortplant. Als er geen voortplanting plaatsvindt, is er ook geen ziekte.

Achilleshiel

"Als je dat deel met succes weet te raken, heb je de achilleshiel van het virus geraakt", aldus onderzoeksleider Rolf Hilgenfeld van de universiteit van Lübeck.

De Duitsers deden onderzoek naar twee virussen die verwant zijn aan het SARS-virus, één dat een gewone verkoudheid veroorzaakt en een virus dat varkens diarree bezorgt. De protease van die twee virussen lijkt erg op die van SARS, aldus Hilgenfeld.

Giftig

Hij heeft een medicijn ontwikkeld dat de protease kan verlammen, maar dat is te giftig om bij mensen te gebruiken. Het Amerikaanse pharmaceutisch bedrijf Pfizer test echter een soortgelijk medicijn tegen het rhinovirus, dat eveneens verkoudheid veroorzaakt. De twee medicijnen zouden kunnen worden gecombineerd om samen SARS te bestrijden.

De medicijnencocktail die aids-patiënten gebruiken, bestaat voor een deel ook uit middelen die de protease uitschakelen. Daardoor genezen de patiënten niet, maar kunnen ze wel een gewoon leven leiden.