ADDIS ABEBA - Ethiopië is niet uit op een nieuwe oorlog met het buurland Eritrea. Dat zei de Ethiopische premier Meles Zenawi woensdag in Addis Abeba na afloop van een gesprek met minister Bert Koenders (Ontwikkelingssamenwerking).

Het Ethiopische leger zal niet reageren op provocaties maar doet dat wel als er een invasie is in ons gebied, aldus Zenawi.

Hij sluit een gewapend conflict dan ook niet uit, net als voorzitter Alpha Oumar Konaré van de commissie van de Afrikaanse Unie.

Grensconflict

Het oude grensconflict tussen de twee aartsrivalen in het oosten van Afrika is flink opgelaaid. De VN-macht UNMEE, waarvan Nederland aan de bakermat stond, heeft zich de afgelopen week uit de gedemilitariseerde zone in het grensgebied teruggetrokken.

Woensdag vlogen de eerste Jordaanse blauwhelmen vanuit de Eritrese hoofdstad Asmara terug naar huis.

Beide landen hebben inmiddels zelf troepen gestationeerd aan de bijna 1000 kilometer lange grens.

Koenders

Koenders noemt de situatie om die reden urgent en risicovol. "Er zijn allerlei risicofactoren." Hij wees er op dat in de oorlog van 1998 tot 2000 zeker 80.000 doden zijn gevallen.

Volgens hem is het belangrijk dat nu het gesprek tussen de politieke leiders van de twee landen, die tot 1993 juist strijdmakkers waren, op gang komt.

Donderdag en vrijdag bezoekt Koenders Eritrea en spreekt daar onder anderen met de president en de commandant van UNMEE.

Dialoog

AU-voorzitter Konaré dringt ook aan op een politieke dialoog. Dat is volgens hem de enige oplossing voor alle conflicten in Afrika. Hij is blij dat de Nederlandse minister naar Eritrea gaat.

Maar Koenders ziet zichzelf niet als bemiddelaar, omdat hij daar de invloed en de machtsmiddelen niet voor heeft.

Als eerste leidend land van UNMEE voelt de minister zich ook verplicht om met beide partijen te spreken, maar hij heeft niet de illusie het complexe probleem op te lossen.

Oplossing

De Ethiopische premier zei woensdag dat hij altijd, op elk niveau en op elk moment, bereid is met de Eritrese president Isaias Afeworki te praten over een oplossing.

Zenawi denkt dat de terugtrekking van de VN-troepen niet het einde van de missie betekent, maar mogelijk een beperking ervan.

Hij vond de monitoring aan de betwiste grens juist nuttig. De VN heeft UNMEE teruggetrokken, omdat Eritrea de aanvoer van brandstof heeft geblokkeerd.

Grensbepaling

Dat land beschuldigt Ethiopië ervan zich niet aan de uitspraak te houden die een commissie in Den Haag heeft gedaan over de grensbepaling.

Maar Zenawi zegt