PARIJS - De Europese ruimtevaartorganisatie ESA lanceert op 2 juni het ruimtevaartuig dat de planeet Mars moet gaan verkennen. De lancering van de Mars Express zou in eerste instantie plaatsvinden op 23 mei, maar is wegens technische problemen tien dagen uitgesteld, zo maakte de organisatie maandag bekend.

De Mars Express wordt vanuit Kazachstan de ruimte ingestuurd en moet op tweede kerstdag de dampkring van de rode planeet bereiken. Aan boord bevindt zich het Britse landingsvaartuig Beagle 2, dat op Mars voorwerpen gaat onderzoeken. Het is de eerste Europese ruimtemissie naar Mars.

Ook de Amerikanen sturen in juni twee ruimtevaartuigen naar de planeet. Dergelijke missies zijn dit jaar aantrekkelijk, omdat Mars en de aarde nog nooit zo dichtbij elkaar zijn geweest. Op 27 augustus zal de planeet op 'slechts' 55 miljoen kilometer van de aarde staan en is met die relatief korte afstand binnen een halfjaar te bereiken.

In de Russische hoofdstad Moskou hebben de Amerikanen en Rusland maandag afspraken gemaakt over een gezamenlijk Marsprogramma. Beide landen willen de planeet samen in kaart gaan brengen, zo maakten woordvoerders van de Russische en Amerikaanse ruimtevaartorganisaties bekend.

Vorig jaar riepen Russische ruimtevaartdeskundigen hun Europese en Amerikaanse collega's op samen te investeren in een bemande vlucht naar Mars in 2014. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA bestudeert zo'n reis wel, maar heeft geen concrete plannen voor zo'n uiterst kostbaar avontuur.