WASHINGTON - De Verenigde Staten willen deze week twaalf tot vijftien Afghanen vrijlaten die in Guantanamo Bay gevangen zitten. Dat zei een functionaris van het Amerikaanse ministerie van Defensie maandag.

Volgens hem vormen de twaalf tot vijftien gevangenen geen gevaar of beschikken ze niet over belangrijke informatie. Onder hen zouden ook enkele minderjarigen zijn.

De bekendmaking komt na opmerkingen van de Amerikaanse minister van Defensie Donald Rumsfeld dat er snel duidelijkheid moet komen over de ongeveer 660 gevangen en die nog vastzitten. “Colin (Powell) en ik maken ons zorgen dat het zo lang duurt”, zei de minister zondagavond in het CNN-programma Late Edition. Sommige gevangenen zitten al meer dan een jaar vast op de marinebasis op Cuba zonder enige vorm van proces.

Taliban-regime

Rumsfeld bevestigde een brief van collega Powell te hebben ontvangen waarin de minister van Buitenlandse Zaken zijn zorgen uitspreekt over de ongeveer 660 gevangenen die nog vastzitten. De meeste van hen zijn in Afghanistan opgepakt tijdens de oorlog van eind 2001 die een einde maakte aan het Taliban-regime.

Powell zou in zijn brief hebben gewezen op de leeftijd van enkele gevangenen. De Amerikanen houden in Guantanamo onder andere jongens van dertien tot vijftien jaar vast. Ook zitten in de gevangenis op het eiland Cuba twee hoogbejaarde mannen van 88 en 98 jaar gevangen.

Storm van kritiek

Volgens de defensiewoordvoerder heeft de vrijlating echter ”absoluut niets te maken” met de brief van Powell. Het vasthouden van de mensen zonder enige vorm van proces en zonder hen te beschouwen als krijgsgevangenen heeft een storm van kritiek opgeleverd van mensenrechtenorganisaties. Verscheidene landen waar de verdachten vandaan komen hebben hun zorgen geuit aan het adres van Washington over het lot van de verdachten.