WASHINGTON - De Amerikaanse president George Bush heeft vrijdag een impliciete steunbetuiging uitgesproken aan het adres van de koploper in de race om de Republikeinse nominatie voor de presidentsverkiezingen van november.

Het staatshoofd zou daarmee het weinig conservatieve aura van John McCain meer glans willen geven.

De impopulaire president noemde de 71-jarige senator die hij in de race van 2000 om de Republikeinse nominatie met hulp van de ultraconservatieven nog vakkundig pootje haakte, overigens niet bij naam.

Maar het was duidelijk dat hij doelde op McCain, die na de opgave van Mitt Romney op donderdag de nominatie zo goed als zeker binnen heeft.

Vertegenwoordiger

Wie er ook bij de Republikeinen wint, het zal een echte vertegenwoordiger van de conservatieve waarden zijn, stelde de president. "We hebben goede debatten gehad en we zullen snel een kandidaat hebben die de conservatieve vlag bij deze verkiezingen en daarna zal dragen", citeerde de krant Washington Post vrijdag uit door het Witte Huis vrijgegeven stukken voor de toespraak van Bush.

"Er staat veel op het spel in november. Het lot van de welvaart en vrede is onzeker. Dus laten we vertrouwen in onze visie en geloof in onze waarden houden, vechten voor de overwinning en het Witte Huis in 2008 behouden."

Of McCain veel heeft aan de zogenoemde 'endorsement' van Bush valt nog maar te bezien. Het hele afgelopen jaar hielden Republikeinse kandidaten de president angstvallig op afstand in hun campagnes.

Dalende populariteit

Bush is nog wel populair onder conservatieven aan de basis van de Republikeinse Partij maar onder het grote publiek waar het bij de presidentsverkiezingen op 4 november echt om gaat, is dat duidelijk niet het geval.

Een derde van de Amerikanen is nog maar te spreken over zijn presidentschap, een ruime meerderheid niet. Te veel geassocieerd worden met de huidige president lijkt momenteel geen goede strategie.

McCain

McCain stuurde afgelopen jaar vakkundig om de valkuil Bush heen. Hij steunde diens besluit extra troepen naar Irak te sturen hartstochtelijk en vocht zij aan zij met de president om de miljoenen illegale immigranten in de VS een legale status te geven en ze op de weg naar het Amerikaans staatsburgerschap te zetten.

Kritiek

Hij had echter ook stevige kritiek op het Witte Huis. De in Irak gevolgde strategie was voor het sturen van extra manschappen niet best in de ogen van McCain.

Ook de situatie rond de verwoestende orkaan Katrina en de keiharde ondervragingstechnieken die met instemming van Bush worden gebruikt bij terreurverdachten, kunnen de goedkeuring niet wegdragen van de oorlogsheld McCain. Hij zat zelf jarenlang onder extreme omstandigheden gevangen in Noord-Vietnam.