NASHVILLE/LITTLE ROCK - Tientallen tornado's zijn dinsdag en woensdag neergedaald op het zuiden van de Verenigd Staten.

De verwoestende twisters zaaiden dood en verderf in de staten Arkansas, Mississippi, Tennessee, Kentucky en Alabama. Meer dan vijftig mensen kwamen om en honderden raakten gewond.

Dodelijk

Het cluster aan tornado's was het dodelijkste in bijna een decennium. De wervelwinden trokken een spoor van vernieling door de staten. De meeste slachtoffers, 28, vielen dinsdag in de staat Tennessee.

In het aangrenzende Arkansas kwamen dertien mensen om, onder wie een echtpaar met hun kind. Voorts kostte het noodweer in Kentucky zeven mensen het leven en in Alabama vier.

Studentenflats

De omgeving van Memphis, de grootste stad van Tennessee, werd bijzonder zwaar getroffen door het natuurgeweld. Twee studentenflats van Union University in de plaats Jackson werden met de grond gelijkgemaakt.

Als door een wonder kwam niemand om het leven. Studenten wisten in het holst van de nacht hun vrienden uit de puinhopen te halen. Tientallen mensen raakten er gewond.

Ook het vliegveld van Memphis, een winkelcentrum en een bejaardentehuis werden niet gespaard. Er vielen geen slachtoffers, maar de schade was er aanzienlijk.

Arkansas

Arkansas werd eveneens zwaar getroffen. De plaatsjes Atkins en Clinton kregen de volle laag. Reddingswerkers hebben er de hele nacht naar overlevenden gezocht.

Op tal van plaatsen is de stroom uitgevallen doordat hoogspanningsleidingen braken en masten omwaaiden.

Noodtoestand

In delen van Kentucky is de noodtoestand uitgeroepen. Het dodental loopt mogelijk nog verder op omdat reddingswerkers nog in het puin van verwoeste gebouwen zoeken naar overlevenden.

Stemlokalen

De tornado's leidden ertoe dat op Super Tuesday stemlokalen in de staten Arkansas en Tennessee vroegtijdig werden gesloten.

In de hoofdstad van Arkansas, Little Rock, gedacht de Republikeinse kandidaat en ex-gouverneur van Arkansas, Mike Huckabee, de slachtoffers in een rede.

Clinton

Andere kandidaten zoals de Democratische senatoren Hillary Clinton en Barack Obama deden dat dinsdagavond ook in hun redevoeringen.

"De mensen van Arkansas en Tennessee zijn in onze gedachten en gebeden. Ze hebben vanavond te lijden gehad onder verschrikkelijke tornado's", stelde Clinton, die in een ver verleden first lady van de staat was.

Obama

Obama had woorden van gelijke strekking voor de staten. "Ze zijn in onze gedachten en gebeden. We hopen dat onze federale overheid snel zal reageren en er snel zorg voor draagt dat ze alle hulp krijgen die ze nodig hebben."

Tornado's

Duizenden tornado's dalen jaarlijks neer in de Verenigde Staten. Verreweg de meeste daarvan richten nauwelijks tot geen schade aan, maar toch sterven er elk jaar ook mensen door twisters, wervelwinden die snelheden kunnen bereiken van honderden kilometers per uur.