MOSKOU - Een Sojoez-capsule met twee Amerikaanse astronauten en een Russische kosmonaut is veilig geland op de steppen van Kazachstan. Dat maakte het vluchtleidingscentrum in Moskou in de nacht van zaterdag op zondag bekend.

De ruimtevaarders keerden met het schip terug van het Internationale Ruimte Station ISS. Het was de eerste keer dat Amerikanen gebruik maakten van een Sojoez voor hun reis terug naar de aarde.

Aanvankelijk hadden de Rus en de Amerikanen in maart met het ruimteveer Atlantis naar huis moeten terugkeren uit het ISS. De terugreis werd echter uitgesteld in verband met het ongeluk met het ruimteveer Columbia op 1 februari dit jaar waarbij zeven mensen omkwamen. De NASA schoof vervolgens alle vluchten met space shuttles op de lange baan.

Geen applaus

Zondag heerste er verwarring alom in het vluchtleidingscentrum. Uren na de landing hadden reddingshelikopters het ruimtevaartuig nog steeds niet gevonden. Het gebruikelijk applaus in het controlecentrum na een geslaagde landing bleef uit. Medewerkers hielden zich stil.

Kort voor de landing zondagochtend was de communicatie met de capsule weggevallen. De drie bemanningsleden, de Amerikanen Bowersox en Pettit en de Rus Boedarin, zouden de reddingsdiensten korte tijd later hebben gemeld dat ze niets mankeerden. Later ontstond daar echter weer twijfel over in Moskou.

Verlossend woord

Het was aanvankelijk volstrekt onduidelijk waar het ruimtevaartuig precies was geland. Afstanden tussen de 30 en 300 kilometer van de geplande landingsplek circuleerden. Uren na de landing kwam pas het verlossende woord. Piloten van een vliegtuig hadden de capsule op 500 kilometer afstand van de geplande landingsplaats gelokaliseerd.