DAMASCUS - De Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Colin Powell heeft in een gesprek met de Syrische president Bashar al-Assad erop aangedrongen dat Syrië zijn steun aan anti-Israëlische groepen stopt en de veranderingen in Irak verwelkomt. Het Syrische persbureau Sana noemde het onderhoud tussen Powell en al-Assad “open en positief”.

Powell ontmoette al-Assad tijdens zijn eerste rondreis door het Midden-Oosten in een jaar. Powell wil de steun van Syrië en Libanon voor de wegenkaart die de internationale gemeenschap heeft opgesteld voor een vreedzame oplossing van de crisis in het Midden-Oosten.

Massavernietigingswapens

Powell stelde de organisaties aan de kaak “die vanuit Syrië een afwijzende houding hebben” ten opzichte van Israël. Daarmee doelde hij op Hamas en de islamitische Jihad. Powell bracht ook de Amerikaanse beschuldiging ter sprake dat Syrië massavernietigingswapens maakt. Damascus heeft dat eerder al ontkend.

Later zei de Amerikaan dat de Syrische autoriteiten hem hebben verteld enkele kantoren van 'anti-Israëlische groepen' te hebben gesloten. Volgens The New York Times gaat het om kantoren van Hamas, het Volksfront voor de Bevrijding van Palestina-Algemeen Commando en de Islamitische Jihad. De krant baseert zich op een anonieme functionaris van Powells departement.

Geen concessies

Na Damascus reisde Powell door naar de Libanese hoofdstad Beiroet waar hij zijn collega Obeid, president Emile Lahoud en premier Rafiq Hariri ontmoette. Onderweg kwam hij twee anti-Amerikaanse demonstraties tegen. Lahoud zei overigens kort voor Powells aankomst dat zijn land én Syrië geen concessies aan de Verenigde Staten zullen doen over hun positie in het Midden-Oosten. Dat meldde zaterdag de krant As-Safir.

Powell riep het Libanese leger op om weer op te treden aan de zuidelijke grens met Israël. In dat gebied opereert de fundamentalistische Hezbollah. De VS willen dat de Hezbollah wordt ontwapend en verdreven.