PALERMO - Het hof van beroep in Palermo heeft de -jarige ex-premier van Italië Giulio Andreotti vrijdag vrijgesproken van de aanklacht dat hij banden met de maffia zou hebben gehad.

Tien jaar geleden begonnen openbare aanklagers de zaak tegen de christen-democraat. Die strandde in oktober 1999 in eerste instantie voor de rechtbank in Palermo. De aanklagers gingen in beroep. Zij stelden dat Andreotti als voorman van de christen-democraten in de jaren zeventig gemene zaak maakte met de georganiseerde misdaad op Sicilië. Hij zou zich van steun van de maffia voor zijn partij en zijn persoon hebben verzekerd.

Maffioso

De beschuldigingen kwamen vooral van een aantal maffioso die na hun aanhouding een boekje over hun organisatie openden. Volgens Andreotti en zijn raadslieden ging het echter om verzinsels.

Topmaffioso zoals Baldasarre Di Maggio, Salvatore Riina, Tommaso Buscetta en Antonio Giuffre zouden zo wraak willen nemen voor de harde aanpak van hun organisatie door Andreotti, die bijna een halve eeuw topfuncties bekleedde in Italië.

Het hof van beroep veegde de aanklacht vrijdag van tafel. Die ”mist voldoende bewijs, bevat tegenstrijdigheden en in een aantal gevallen onzin”. Premier Silvio Berlusconi heeft de vrijspraak met instemming begroet.

Grote beroering

Maar deze zaak heeft in het Centraal-Italiaanse Perugia tot een aparte aanklacht geleid. Andreotti is daar beschuldigd van medeplichtigheid aan de moord op de journalist Mino Pecorelli in . Hij zou de maffia opdracht hebben gegeven Pecorelli uit de weg te ruimen. Andreotti werd in Perugia in eerste instantie vrijgesproken maar in november in hoger beroep tot 24 jaar gevangenisstraf veroordeeld. Het vonnis veroorzaakte grote beroering in Italië. Talrijke politici en de publieke opinie keerden zich fel tegen het Openbaar Ministerie.

Huisarrest

Het hof van cassatie moet het vonnis van Perugia echter nog bevestigen. De vrijspraak van vrijdag kan Andreotti ook van de zaak in Perugia verlossen. Gebeurt dat niet dan krijgt de ex-premier waarschijnlijk voor de rest van zijn leven huisarrest.

Andreotti belichaamde het naoorlogse Italië en kreeg de liefkozende bijnaam Meneer Italië. Hij was zeven maal premier en bekleedde twintig ministersposten in de uit de verwoestingen van de oorlog ontstane Italiaanse republiek. Andreotti zat in 1945 in de grondwetgevende raad die deze republiek vestigde.

De in januari 1919 in Rome geboren Andreotti ging al op jonge leeftijd in de politiek. Hij werd in 1947 staatssecretaris en een jaar later fractievoorzitter van de christen-democraten in het parlement. Zijn eerste ministerspost was die van Binnenlandse Zaken in 1954. Hij werd voor het eerst premier in 1972. In 1992 werd hij senator voor het leven.