MANCHESTER - Ruud van Nistelrooy heeft zijn prijskaartje van 65 miljoen gulden weer eens waargemaakt. De Nederlandse spits scoorde in het duel met Middlesbrough in de 75e minuut en bezorgde daarmee zijn werkgever Manchester United de broodnodige winst.

Ondanks de 1-0-zege blijven de 'Mancunians' niet meer dan een subtopper. De ploeg van scheidend manager Ferguson staat vijfde, op zes punten van koploper Liverpool. 'The Reds', die zondag op bezoek gaan bij Chelsea, zagen dat de directe concurrenten Newcastle en Arsenal dichterbij kwamen. Newcastle won met 2-1 van Blackburn, Arsenal sprokkelde een puntje bij West Ham United. Beiden hebben drie punten achterstand op Liverpool, met een wedstijd meer gespeeld.

Van Nistelrooy voorkwam dat Manchester de prolongatie van de titel definitief kan afschrijven. Tijdens de inhaalrace kan de sterrenformatie zich geen misstap meer veroorloven. Tegen Middlesbrough speelde United, zeker in de tweede helft, sterk maar het lukte de aanvallers niet om doelman Crossley te verschalken.

Een kwartier voor tijd leidde invaller Giggs dan toch de capitulatie van Newcastle United in. De linkerflankaanvaller passeerde zijn directe tegenstander en zag dat de doelman zijn schot niet onder controle kreeg. Van Nistelrooy reageerde attent en tikte de 1-0 binnen.

De bevrijdende treffer werd intens gevierd door de 'Manchester miljonairs', want dankzij het zevende competitiedoelpunt van de Nederlandse international kan United nog niet worden afgeschreven voor het kampioenschap.

Overigens was de zege van Manchester United verdiend. In de tweede helft werd Middlesbrough omsingeld en konden de zwart-witten slechts sporadisch de loopgraven verlaten.

Van der Sar kreeg als doelman van Fulham vier ballen om zijn oren. Zijn ploeg ging kansloos onderuit tegen Tottenham (4-0). Arsenal, waar Bergkamp de hele wedstrijd speelde en Van Bronckhorst op de bank zat, bleef op bezoek bij West Ham United steken op 1-1.