PEKING/HONGKONG - De strijd tegen de longaandoening Severe Acute Respiratory Syndrome (SARS) lijkt nog lang niet gestreden. Het aantal ziektegevallen nam afgelopen dagen explosief toe en wetenschappers zijn bang dat het virus dat SARS veroorzaakt snel aan het muteren is.

Naast hoge koortsen, die gepaard gaan met hoesten tast de ziekte steeds vaker het maagdarmkanaal waardoor patiënten hevige diarree krijgen, verklaarde microbioloog Malik Peiris van de universiteit van Hongkong. Andere onderzoekers vrezen eveneens dat steeds meer lichaamsfuncties zullen worden aangetast door het veranderende SARS-virus.

Muteren

De Britse onderzoeker Adrian Mockett zei dinsdag voor de BBC-radio dat het nieuwe corona-virus alle eigenschappen in zich heeft om snel van gedaante te veranderen. Bij de reproductie van het virus ontstaan nogal eens 'fouten'. Door deze vergissingen kan er op den duur een geheel nieuw virus ontstaan. Dit bemoeilijkt de ontwikkeling van een vaccin en de 'houdbaarheid' van vaccins.

Het Chinese Genomics Institute bevestigde de lezing van Mockett. Onderzoekers daar verwachten ook dat het virus "snel en gemakkelijk muteert". De autoriteiten in de Volksrepubliek proberen ondertussen wanhopig een inhaalslag te maken. Internationaal is verontwaardigd gereageerd op de 'lakse' houding van Peking ten aanzien van SARS.

Vakantie

De autoriteiten hebben nieuwe aangescherpte regels opgesteld over hoe met ziekenhuisafval om te gaan en Chinezen gevraagd af te zien van vakantietrips en andere reizen. Peking hoopt daarmee te voorkomen dat het corona-virus dat SARS veroorzaakt ook opduikt in arme provincies die tot nog toe gespaard zijn gebleven.

De autoriteiten hebben experts naar afgelegen landelijke gebieden waar nog grote onwetendheid over preventie en behandeling van het coronavirus heerst. Vice-Premier Wu Yi riep de leden van de teams dinsdag op resolute maatregelen te nemen om de verdere verspreiding van SARS te voorkomen.

Ramp

De ziekte is een "ramp zoals we die nog niet hebben meegemaakt", aldus het ministerie van Buitenlandse Zaken dinsdag. Inmiddels is Wang Qishan, een econoom en probleemoplosser, aangewezen als tijdelijk burgemeester van de hoofdstad Peking. Zijn voorganger Meng Xuenong was ontslagen wegens zijn slechte aanpak van de epidemie.

Half miljoen kapjes

In de hoofdstad zijn volgens de krant Beijing Wanbao duizend ziekenhuisbedden extra gereserveerd voor SARS-patiënten. Ook nieuwe gebouwen en inrichtingen buiten de stad zouden worden voorbereid op de komst van zieken. Bijna duizend beademingsapparaten, dertig ziekenwagens en een half miljoen stuks beschermende kapjes zijn besteld.

De Nederlander Henk Bekedam van de Wereldgezondheidsorganisatie WHO zei dinsdag evenwel dat als China de middelen niet heeft om een grote uitbraak van SARS te voorkomen, daar een enorme uitbraak komt. Het aantal besmettingen in de wereld liep dinsdag op tot , verspreid over 27 landen, zo schatte de WHO. In totaal zijn inmiddels 217 mensen aan de ziekte overleden. China is het zwaarst getroffen met 2158 gevallen en 97 doden door de aandoening, meldden de Chinese autoriteiten dinsdag.

Zweden

Hongkong heeft 94 doden te betreuren. Samen met de rest van China herbergt het 87 procent van de infecties ter wereld en 83 procent van het aantal sterfgevallen. Buiten Azië komt de ziekte voor in onder meer Canada, de Verenigde Staten, Duitsland, Groot-Brittannië, Frankrijk, Australië en Brazilië. In Europa is nog niemand aan SARS overleden. Uit Zweden werden dinsdag zes mogelijke gevallen van de ziekte gemeld.