BASRA - Britse troepen in het zuiden van Irak hebben zondag formeel de verantwoordelijkheid voor de veiligheid in de olierijke provincie Basra overgedragen aan de Irakezen.

De Iraakse staat krijgt daarmee na bijna vijf jaar de controle over de provincie terug. De ceremonie werd bijgewoond door gouverneur Mohammed Mosbah al-Waeli en de Britse commandant generaal Graham Binns.

Na de Amerikaans-Britse aanval op Irak in 2003 stelden de Britten zich tot taak over de veiligheid in vier provincies in het zuiden van het land te waken.

Basra was de laatste van deze vier waar het gezag nog niet was teruggeven aan Irakezen.

Vrienden

De Britse generaal Binns was ook de commandant in de streek bij de invasie van Irak. Hij zei dat hij was gekomen "om Basra van zijn vijanden te ontdoen" en nu laat hij "de provincie aan de vrienden over".

Al-Waeli en de Iraakse regeringsadviseur voor veiligheidskwesties, Mowaffak al-Rubaie, noemden het beiden een historische dag.

Olie

Het is de rijkste van de achttien provincies van Irak met de enige haven van betekenis en verreweg de meeste oliebronnen. Vrijwel alle inkomsten van de Iraakse overheid komen uit Basra.

De Iraakse veiligheidstroepen moeten het opnemen tegen een aantal milities. Hun Britse collega's slaagden er volgens waarnemers niet in om die de baas te worden.

Maar veel milities stelden dat de verdrijving van de Britse bezetters het voornaamste doel was.

Opleiding

Er zijn nog 4500 Britse militairen op hun basis bij de luchthaven van de stad Basra. Ze zullen Irakezen opleiden en wanneer nodig steun geven met een snelle interventie-eenheid.

Voor halverwege volgend jaar worden er zeker nog eens 2000 Britse militairen teruggetrokken, heeft de regering in Londen aangekondigd.