SEOUL - De gehavende mammoettanker Hebei Spirit voor de kust van Zuid-Korea lekt sinds zondagochtend geen olie meer. De milieuschade in de regio is evenwel al zeer groot. Volgens minister Kang Moo-hyun van Maritieme Zaken zal het zeker nog twee maanden gaan duren voordat alle vervuiling is opgeruimd.

De autoriteiten reppen van de grootste olieramp uit de nationale geschiedenis en riepen de noodtoestand uit in het getroffen gebied, aldus Zuid-Koreaanse en Japanse media zondagmorgen.

In de buurt van een natuurreservaat bij Taean spoelde zaterdag de eerste ruwe olie aan over een lengte van 17 kilometer. Meer dan 6500 vrijwilligers helpen mee de smurrie op te ruimen, meldden de autoriteiten. In totaal zijn circa honderd schepen en zes vliegtuigen betrokken bij de operatie.

Schade

Deskundigen verwachten nog meer vervuiling van de kust, met schade voor onder meer vis- en oesterkwekerijen. Door een botsing tussen de mammoettanker, die voor anker lag, en een ander schip liep uiteindelijk ruim 10.000 ton olie in de Gele Zee.

Dat is ongeveer een derde van de hoeveelheid die in 1989 in Alaska uit de Exxon Valdez stroomde. De grootste olievlek is bijna 20 kilometer lang en drijft in de richting van Mallipo Bay, 90 kilometer ten zuiden van de hoofdstad Seoul.

Kuststrook

De bedreigde kuststrook is een van de grootste wetlands van Azië. Het natuurreservaat is een belangrijke halteplaats voor trekvogels. Ook is de kust populair om zijn stranden.

Een grote drijvende dam en olievegers moeten voorkomen dat de olie zich verder verspreidt langs de kust. De tanker, geregistreerd in Hongkong, ligt ruim 100 kilometer ten zuidwesten van Seoul voor anker in een gebied dat is aangewezen als een nationaal maritiem park.