KIRKUK - De belangrijke noordelijke oliestad Kirkuk is donderdag gevallen. Dat meldde een correspondent van de BBC. Koerdische troepen, die door de VS worden gesteund, trokken de stad binnen. Volgens de Turkse televisie zijn in de stad plunderingen uitgebroken.

Bekijk video: documentaire Saddam

Woordvoerders van de Amerikaanse troepen konden het bericht vooralsnog niet bevestigen. Koerdische functionarissen meldden eerder dat ook de stad Khanaqin in Koerdische handen is. Iraakse troepen zouden zonder tegenstand te bieden de plaats hebben verlaten.

Kirkuk en de stad Mosul waren de enige grote steden die nog in handen waren van troepen die loyaal waren aan president Saddam Hussein. Eerder op de dag vielen ook de steden Makhmur en Altun Kubri. In de laatste plaats zijn ook Amerikaanse militairen binnengetrokken.

Chaotisch

Een BBC-correspondente omschreef de situatie in Kirkuk als chaotisch. De Koerden vuren veelvuldig in de lucht om hun vreugde te tonen. Zij zag een enkele Amerikaan en verder alleen maar Koerdische strijders. Volgens getuigen verliet het reguliere Iraakse leger de stad vroeg in de ochtend.

Nevin Sungur van de Turkse televisiezender NTV tekende eenzelfde beeld van de gebeurtenissen in Kirkuk, maar zij zag inwoners van de stad aan het plunderen slaan. In Turkije wordt met bijzonder veel belangstelling naar de ontwikkelingen in het noorden van Irak gekeken.

Koerden

Ankara heeft de Iraakse Koerden herhaaldelijk gewaarschuwd Mosul en Kirkuk niet binnen te vallen. De Turkse regering vreest dat de Koerden een onafhankelijk Koerdistan in het noorden wil uitroepen. Turkije is bang dat zijn eigen Koerdische bevolking hierna ook weer in opstand komt.

De Turkse minister van Buitenlandse Zaken zei de ontwikkelingen in Noord-Irak goed in de gaten te houden. "We volgen het nauwgezet. We doen doen wat nodig is. Op dit moment worden gesprekken gevoerd. De Turkse positie in deze kwestie is helder", aldus minister Abdullah Gül.

Een hoge Turkse overheidsfunctionaris zei op voorwaarde van anonimiteit evenwel dat het voor Turkije onacceptabel is als de Koerdische strijders Kirkuk permanent bezetten. Ankara heeft een grote legermacht naar de grens met Irak gestuurd en eerder verklaard die te zullen oversteken als de regering voelt dat de Turkse belangen worden bedreigd.