HAARLEM - Café-eigenaar Jan Veerman bemoeide zich met het ophangen van de kerstversiering in café De Hemel. "Hij bepaalde hoe hoog het moest komen te hangen. Dat deed hij met het blote oog. Het is weleens voorgekomen dat de versiering opnieuw moest worden aangebracht, omdat het volgens hem te laag hing."

Dit verklaarde R. Schilder woensdagmiddag voor de rechtbank in Haarlem. De 21-jarige jongen uit Volendam heeft een jaar of drie op zaterdagavond achter de bar gestaan in De Hemel. Ook tijdens de nieuwjaarsbrand was hij daar aan het werk.

Volgens Schilder verschilde de kerstversiering zoals het tijdens de brand hing, niet van voorgaande jaren. "We deden het altijd zo en niet alleen in De Hemel. Zo hing het bij alle horeca in Volendam." Hij heeft er nooit bij stilgestaan of dat brandgevaarlijk was. Ook is nooit gesproken over impregneren.

Schilder weet niet of Veerman vorig jaar december een brief van de gemeente heeft ontvangen waarin werd gewezen op het brandgevaar van kerstversiering en maatregelen om dat tegen te gaan. "Als hij die heeft gekregen, had hij vast wel actie ondernomen."

Op de avond van 31 december 2000 was het net zoals andere oudejaarsavonden niet heel druk in De Hemel, vertelde Schilder. Wel waren voor het eerst alle tafels gereserveerd, ongeveer 85 barkrukken in totaal. De overige vijftig barkrukken rond de bar bleven vrij. Na middernacht stroomde het binnen zeer korte tijd helemaal vol in De Hemel. Hij denkt dat er op dat moment meer dan tweehonderd mensen in het café aanwezig waren, maar weet het niet zeker.

Zelf heeft Schilder niet gezien hoe de brand is ontstaan. Wel heeft hij iemand vanuit zijn ooghoeken met sterretjes zien zwaaien. "Op het moment dat ik dacht 'dit gaat niet goed', was het al te laat." Het is volgens hem een fabeltje dat vanachter de bar sterretjes zouden zijn uitgedeeld.

Schilder is zelf zwaargewond geraakt tijdens de brand, lag tien weken in het ziekenhuis en moet nog een aantal keren terug voor operaties. Inmiddels werkt hij weer, ook weer als barkeeper op zaterdagavond. "Maar ik zou zo weer voor Jan Veerman aan de slag gaan. Schrijf dat maar op, want het is wel goed om iets goeds over Jan te zeggen."

Volgens letselschadeadvocaat L. Louwerse geeft de verklaring van Schilder aan hoe zeer Veerman de touwtjes in handen had. "Hij bemoeide zich zelfs met de hoogte van de kerstversiering. Hij zag een risico als het te laag hing. Welk risico is niet duidelijk, maar hij had ook kunnen zeggen dat de versiering niet werd opgehangen."De verhoren gaan donderdag verder met een ambtenaar en oud-wethouder van de gemeente Edam-Volendam.

/DOSSIERVolendam