BAGDAD/WASHINGTON - De Irakese strijdkrachten zijn na zestien dagen van oorlog niet meer in staat slag te leveren met de troepen van de Amerikaans-Britse coalitie. De Amerikaanse luchtmachtbevelhebber generaal Michael Moseley heeft dit zaterdag in Washington beklemtoond. Eerder vandaag zei een woordvoerder van het Amerikaanse centrale commando in Qatar dat de strijd om Bagdad nog lang niet over is.

Moseley kondigde aan dat Amerikaanse vliegtuigen vanaf zaterdag continu boven de Irakese hoofdstad Bagdad patrouilleren om steun te geven aan troepen in de stad.

Tegenstrijdig

Over de aanwezigheid van Amerikaanse eenheden in Bagdad zijn tegenstrijdige berichten gedaan. Naar het zich laat aanzien zijn twee Amerikaanse tankeenheden zaterdag een zuidoostelijke buitenwijk binnengereden. Ze trokken zich vervolgens terug nadat ze op verzet van de Iraakse Republikeinse Garde waren gestuit. De tankbewegingen zijn volgens een Amerikaanse officier het begin van 'rollende patrouilles' die de bevolking duidelijk moeten maken dat de Amerikanen naar believen door de stad kunnen rijden.

De naar schatting 150 westerse journalisten in Bagdad, beperkt in hun bewegingsvrijheid, hebben volgens de BBC nog geen Amerikaanse eenheden in Bagdad gezien of gehoord. De Irakezen stellen dat Amerikaanse eenheden uit de stad en van de luchthaven Saddam International Airport zijn verdreven. De Amerikaans-Britse coalitie stelt dat het vliegveld vast in handen is van Amerikaanse troepen.

Amerikaanse tanks namen vanochtend bezit van een hoofdweg door Bagdad. Dat was te zien op beelden van de Amerikaanse televisiezender Foxnews.

Twee Amerikaanse eenheden trokken zaterdagochtend ten noorden van de Tigris door de stad en bogen daarna westwaarts af naar het internationale vliegveld.

Bewoners van de stad begroetten de Amerikanen door te zwaaien met witte zakdoekjes. Andere inwoners, onder wie ook medewerkers van het regime van Saddam Hussein, ontvluchtten de stad, meldde CNN zaterdag.

De Irakese leider Saddam Hussein heeft het Irakese leger en volk zaterdag opgeroepen de strijd tegen 'de indringers' op te voeren. "Voer je aanvallen op, om zo de vijand zwaarder te verwonden." Zijn oproep werd op de Irakese televisie voorgelezen door minister van Informatie al-Sahhaf. Volgens de verklaring wordt de positie van 'de vijanden' door hun aandacht op Bagdad elders in het land verzwakt. "De criminelen zullen vernederd worden."

Gevechten

Ooggetuigen meldden hevige gevechten. De vuurgevechten zouden zich afspelen in een wijk op een kilometer of tien van het centrum. "De gevechten hadden plaats tussen vijf en acht uur vanochtend", verklaarde een door AFP opgevoerde getuige uit de wijk Yarmuk. De woonwijk ligt op de weg naar het internationale vliegveld ten zuidwesten van Bagdad.

Een correspondent van het Franse persbureau AFP maakte melding van tientallen brandende Irakese militaire voertuigen in een wijk bij het internationale vliegveld. De voertuigen werden in de strijd met Amerikaanse militairen vernietigd.

'Fanatiek verzet'

Een cameraman van het Amerikaanse Fox News meldde zaterdag dat leden van de Irakese Republikeinse Garde verzetten zich 'fanatiek' tegen oprukkende Amerikaanse troepen in Bagdad. Volgens hem proberen leden van de Garde de opmars met zelfmoordaanvallen tegen te houden.

Dergelijke pogingen zijn volgens Mal James echter mislukt. "Er reden auto's recht op de colonne af, maar ze werden vernietigd. De Republikeinse Garde is oorlogszuchtig, maar heeft geen organisatie." De cameraman, die met de tankcolonne optrekt, reed drie uur door de stad, overigens zonder te weten in welk deel hij zich bevond.

Explosies

In het zuidwesten van de Irakese hoofdstad waren zaterdagochtend enorme explosies te horen. Muren van hoge gebouwen trilden door de zware klappen, zo meldde een verslaggever van het Franse persbureau AFP. De ontploffingen deden zich rond half elf voor.

Bagdad is de hele nacht van vrijdag op zaterdag al bestookt door de Amerikaanse strijdkrachten. De nachtelijke hemel boven de stad werd helverlicht door de explosies. De beschietingen werden uitgevoerd met artillerie en vliegtuigen.

Zowel het oosten als het zuiden van de ruim vijf miljoen inwoners tellende stad werd onder vuur genomen. Ook in het centrum waren explosies te horen. Bij het aanbreken van de ochtend gingen de beschietingen door.

Onder de doelen die zouden zijn geraakt, bevindt zich ook het al-Mamoun telecommunicatiecentrum. Amerikanen hebben het gebouw al eerder bestookt. De bombardementen in de nachtelijke uren leken zich vooral te concentreren op de oostelijke toegangswegen tot de stad. Kort na het aanbreken van de dag waren nog steeds ontploffingen te horen uit het oosten en het zuiden.

Volgens de nieuwszender CNN wordt bij de internationale luchthaven gevochten. Het station berichtte verder dat eenheden van de Republikeinse Garde zouden optrekken naar het vliegveld dat inmiddels omgedoopt is tot het Bagdad International Airport. De VS hebben er versterkingen naar toegestuurd. Irak dreigde eerder met 'onconventionele acties' om het vliegveld te heroveren.

'Rondje door de stad'

De Amerikaanse troepen bij de Irakese hoofdstad hebben zaterdag een krachtig signaal willen afgeven aan Saddam Hussein door met dertig pantservoertuigen door zuidelijke buitenwijken van Bagdad te rijden. Dat verklaarde kolonel Will Grimsley vanaf het vliegveld even ten zuidwesten van Bagdad.

De officier verklaarde dat de tanks en pantservoertuigen uit machtsvertoon een 'rondje door de stad hebben gereden'. Grimsley liet het overkomen als een spelletje; 'laat me je in de ogen prikken omdat ik dat kan en omdat jij er niets tegen kunt doen'.

Saddam International Airport

De Irakese minister van Informatie al-Sahaf heeft zaterdag verklaard dat Irakezen de Amerikaanse troepen van het vliegveld van Bagdad hebben verdreven. Hij verklaarde dat de troepen bij het vliegveld zijn omsingeld door leden van onder meer de Republikeinse Garde en Fedayeen-milities.

"Vertrouwend op God, is het onze dappere mensen gelukt de indringers te verdrijven van Saddam International Airport en ze zijn nu omsingeld door onze troepen op een klein gebied in Abu Ghraib", aldus een medewerker van het ministerie voor de persconferentie.

Minister al-Sahaf zei dat de huurlingen verpletterd waren door Iraki's. "De Republikeinse Garde heeft de volledige controle over Saddam International", aldus de bewindsman. Irakezen zouden onophoudelijk de Amerikaanse troepen bestoken met granaten en raketten.

In een directe reactie op de persconferentie van al-Sahaf verwees woordvoerder Frank Thorp van de coalitie in Qatar alle uitspraken van de minister naar het rijk der fabelen. Het zijn volgens hem duidelijk uitspraken van een wanhopig regime.

De kapitein verklaarde dat de Amerikanen substantiële pantsereenheden in de stad hebben en dat er geen sprake is van hevige georganiseerde weerstand. "Er zijn geen man-tegen-man of huis-aan-huis gevechten", aldus de zegsman.

De verklaring van al-Sahaf dat er in Basra zeven tanks door de Irakezen zouden zijn vernietigd, berusten eveneens niet op de waarheid. Hij weet niet wat er aan de gang is in het zuiden want alle communicatielijnen met dat deel van het land zijn afgesneden, zei Thorp tegen CNN.Volgens militaire bronnen hebben Amerikaanse tanks de rivier de Tigris bereikt aan de zuidelijke rand van de stad.