GENEVE - Het aantal bekende gevallen van de besmettelijke longontsteking SARS (Severe Acute Respiratory Syndrome) is woensdag sterk gestegen. Dat komt vooral doordat China een veel hoger aantal heeft onthuld dan tot nu toe bekend was. Wereldwijd heeft de Wereldgezondheidsorganisatie WHO in Genève tot woensdagavond 2223 gevallen en 78 doden geregistreerd.

Buiten Peking en Guangdong is het virus in China in nog vier provincies aangetroffen. Volgens gegevens van de WTO zijn in het land 1190 patiënten en 46 sterfgevallen bevestigd.

Inmiddels heeft de regering in Peking de WHO toestemming gegeven een team van deskundigen naar de provincie Guangdong te sturen. De organisatie vermoedt dat daar de oorsprong ligt van de epidemie, omdat in Guangdong al in november 2002 de eerste gevallen van SARS zijn geconstateerd.

Guangdong

Wegens de levensgevaarlijke ziekte heeft de WHO voor het eerst in haar geschiedenis een reiswaarschuwing uitgegeven voor een regio waar geen oorlog is. De organisatie raadt het reizen naar de Zuid-Chinese provincie en het aangrenzende Hongkong af. In Guangdong en Hongkong zijn de meeste gevallen van SARS geconstateerd.

"Zakenlieden en toeristen kunnen hun reis naar die oorden beter uitstellen," zei WHO-deskundige David Heymann in Genève. De waarschuwing geldt niet voor andere bestemmingen in Azië, zoals Peking, Hanoï en Bangkok. De WHO gaat ervan uit dat de ziekte in Vietnam onder controle is. Ook in Singapore en Canada zou men erin geslaagd zijn nieuwe besmettingen te voorkomen.

Verspreiding?

Toch heeft de SARS-golf wereldwijd zijn hoogtepunt nog niet bereikt, meent de VN-organisatie. Het zou kunnen dat het virus zich niet alleen via direct contact van mens tot mens verspreidt. "Het heeft iets met de omgeving te maken, maar we weten niet wat," zei Heymann. Zo zou verspreiding via waterleidingen of riolen, maar ook via de lucht mogelijk zijn, mits het gaat om kleine afstanden. Dat valt volgens Heymann af te leiden uit de besmetting van een heel flatgebouw in Hongkong.

In Europa is tot nu toe niet aangetoond dat mensen aan SARS zijn overleden. De patiënt in het Duitse Hemer is volgens zijn artsen "klinisch gezond," al moet hij misschien nog weken geïsoleerd blijven. Het ziekteverloop van de 72-jarige man heeft aangetoond dat een SARS-patiënt de ziekte goed te boven kan komen met een bij infectieverschijnselen gebruikelijke behandeling. Dat zei de longarts Hans-Nikol Macha, het hoofd van de afdeling longziekten van het ziekenhuis.