NAJAF - Eenheden van de 3e Amerikaanse infanteriedivisie zijn maandag hun 'eerste serieuze gevecht' begonnen met de Republikeinse Garde, de elitetroepen van de Iraakse president Saddam Hussein.

De eerste directe confrontatie is volgens commandant Will Grimsley van de eerste brigade van de 3e infanteriedivisie in de nachtelijke uren begonnen ten oosten van de stad Karbala,die ten noorden van Najaf ligt. Volgens de eerste berichten zijn aan Irakese kant tweehonderd man dood, gewond of krijgsgevangen gemaakt.

Er waren al eerder gewapende schermutselingen met de Republikeinse Garde geweest tussen Najaf en Karbala. Vrijdag hebben Amerikaanse Apache-helikopters in dat gebied een aanval gedaan op de Medinadivisie van de Republikeinse Garde. Najaf en Karbala zijn de twee belangrijkste heilige plaatsen van de sjiieten in Irak.

Omvangrijk offensief Basra

Honderden Britse mariniers zijn maandagochtend een omvangrijk offensief begonnen bij de Zuid-Iraakse stad Basra. De Britse officieren die dit bekendmaakten, zeiden dat de slag om de stad nu echt is begonnen.

Een tiental kilometers ten zuidoosten van Basra gaat de zondag begonnen strijd om het dorp Abu al-Khasib door. Daar bevinden zich ongeveer zeshonderd man van het 40e commando van de Royal Marines.

Aanmoediging opstand

Het doel van deze operatie is volgens de Britse generaal Jim Dutton de tegenstanders van het regime van Saddam Hussein aan te moedigen in opstand te komen door duidelijk te maken dat de geallieerden de stad willen innemen.

Ten zuiden van de stad Al-Kut zijn Amerikaanse mariniers en Iraakse militairen in de nachtelijke uren met elkaar in een artilleriegevecht verwikkeld geweest. Volgens een militair woordvoerder hadden de Irakezen het vuur geopend op Amerikaanse posities.