GENEVE - De ontdekker van de dodelijke longziekte SARS, de Italiaanse arts Carlo Urbani, is zaterdag zelf aan deze ziekte overleden. Dat heeft de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO), waarvoor Urbani werkte, bekendgemaakt.

De 46-jarige in Hanoi werkzame deskundige op het gebied van besmettelijke ziekten, is in een kliniek in de Thaise hoofdstad Bangkok overleden. Hij was daar naartoe gebracht toen hij al tien dagen aan hoge koorts leed.

Urbani was de eerste WHO-deskundige die de uitbraak van de nieuwe ziekte vaststelde bij een Amerikaanse zakenman die in een ziekenhuis in Hanoi was opgenomen. Door Urbani's opmerkzaamheid kon de WHO snel alarm slaan in een poging verdere verspreiding van de ziekte te voorkomen. "Carlo was degene die snel zag dat dit een heel vreemde ziekte is", aldus een woordvoerder van de WHO.

In de hele wereld zijn zeker 53 mensen aan SARS overleden en voorzover bekend zijn er 1485 gevallen van besmetting gemeld. De meeste slachtoffers zijn gevallen in de Chinese provincie Guangdong. Daar zijn tot eind februari achthonderd zieken en 31 doden geregistreerd. In de Chinese hoofdstad Peking zijn eerder deze maand drie mensen overleden.

Het Nationaal Influenza Centrum in Rotterdam is een van de tien laboratoria in de wereld waar al enkele weken hard wordt gewerkt aan de identificatie van het SARS-virus. Samen met enkele andere laboratoria in wereld zijn viroloog A. Osterhaus en de zijnen ook al enige tijd bezig een gestandariseerde test te ontwikkelen voor het SARS-virus, 'zodat laboratoria overal ter wereld volgens eenzelfde methode kunnen vaststellen of iemand het SARS-virus heeft'.