BAGDAD/WASHINGTON - Een serie zware explosies heeft donderdagavondlaat het centrum van Bagdad getroffen en luchtafweer knettert in delucht. Dat hebben verslaggevers in de stad gezegd.Bij de nieuwe aanvalsgolf is een gebouw geraakt van hetpresidentiële complex aan een van de oevers van de Tigris. Dehevigheid van de laatste golf van bombardementen overtreft die vande vier eerdere die de Amerikaans-Britse troepen sindsdonderdagmorgen hebben uitgevoerd.

Veel van de vijf miljoen inwoners hebben de hoofdstad inmiddels verlaten uit vrees voor de aanhoudende bombardementen en beschietingen met kruisraketten. Iraakse troepen hebben met olie gevulde loopgraven buiten de stad aangestoken, waardoor de stad in zwarte rook is gehuld.

Menselijk schild

Inwoners van Bagdad die de stad willen ontvluchten uit angstvoor de bombardementen, worden teruggestuurd door de RepublikeinseGarde van Irak. Dat zegt een correspondent van het Iraansepersbureau IRNA. Iraakse militaire eenheden hebben zich volgensIRNA met raketlanceerinrichtingen in woonwijken gevestigd, om deburgerbevolking als menselijk schild te kunnen gebruiken.

De Verenigde Staten sluiten niet uit dat Irak ook zelf achter deraketinslag op een markt in Bagdad zat. Die kostte woensdag zekervijftien burgers het leven. Op een persconferentie in hetcommandocentrum in Qatar zei generaal Vincent Brooks dat het"gezien het gedrag van het regime de laatste tijd" eenopzettelijke aanval op de markt kan zijn geweest. Daarmee zouden demachthebbers de coalitie in een kwaad daglicht hebben willenstellen.

Hevige gevechten

Bij de opmars naar Bagdad vanuit het zuiden hebben geallieerdetroepen zware strijd geleverd tegen Iraakse militairen. Vooral omde stad Basra is weer hevig gevochten. In de stad bevinden zichvolgens een Britse legerwoordvoerder gewone Iraakse militairen enbijzonder regeringsgetrouwe eenheden van de paramilitaire FedayeenSaddam. Die zouden de gewone militairen dwingen de strijd voort tezetten.

Bij de stad Kirkuk heeft een Koerdische militie een stelling vanhet Iraakse leger ingenomen. Die ligt op de grens tussen hetautonome Koerdische deel van het land en het door Bagdadgecontroleerde gebied. Strijders van de Patriottische Unie vanKoerdistan (PUK) veroverden de post in het bergachtige gebied nadatzij hadden gezien dat de Irakezen zich terugtrokken.