PEKING - De longontsteking die in het zuiden van China aan bijna vijftig mensen het leven heeft gekost, is waarschijnlijk identiek aan de aandoening SARS (Severe Acute Respiratory Syndrome). De Wereldgezondheidsorganisatie WHO is tot deze conclusie gekomen na gesprekken met Chinese gezondheidsautoriteiten.

De ziekte heerst al sinds november in de Chinese provincie Guangdong. Het aantal slachtoffers lijkt de afgelopen dagen sterk te zijn opgelopen, maar de WHO liet donderdag weten dat de ziekte in dat gebied over haar hoogtepunt heen lijkt te zijn.

De ziekte sloeg begin maart van Guangdong over naar Hong Kong. Vandaaruit vespreidde de aandoening zich snel over de rest van Azië. Ook in Canada, Frankrijk, Duitsland en Italië hebben zich inmiddels gevallen voorgedaan. In Canada zijn drie mensen aan SARS overleden.

In Singapore overleed donderdag een tweede slachtoffer aan de mysterieuze longontsteking. De oorzaak van de aandoening is tot nu toe niet vastgesteld.