WASHINGTON/BAGDAD/KOEWEIT - De grote slag om de Iraakse hoofdstad Bagdad wordt voorlopig mogelijk alleen vanuit de lucht gevoerd. Voordat een aanval op de hoofdstad kan beginnen, zou eerst het zuiden van Irak veiliggesteld moeten worden.

Niet alleen de nog steeds aanhoudende hevige zandstorm, maar ook de veldslag op dinsdag bij de 200 kilometer ten zuiden van Bagdad gelegen plaats Najaf zou de leiding van de Amerikaanse strijdkrachten tot deze wijziging van strategie hebben gebracht. Dat meldde de Amerikaanse krant The New York Times woensdag op gezag van hoge Amerikaanse militairen.

Bij Najaf hebben de Amerikaanse strijdkrachten de afgelopen 24 uur naar eigen zeggen ongeveer 650 Irakezen gedood. Driehonderd Irakezen zouden krijgsgevangen zijn gemaakt. In eerdere berichten was melding gemaakt van 150 tot driehonderd slachtoffers aan Iraakse zijde. Aan Amerikaanse zijde zou alleen sprake zijn van materiële schade.

Strategie

De nieuwe strategie wordt volgens hoge Amerikaanse legerofficieren gedicteerd door de noodzaak de aanvoerroutes naar Bagdad te beschermen. De naar verwachting bloedige strijd met de Republikeinse Garde rondom en in Bagdad zal op zich laten wachten nu de Britse en Amerikaanse troepen rond de steden in het zuiden van het land aan het vechten zijn. Zij zouden zich daarbij concentreren op de commandocentra van de Iraakse milities.

Bij de stad Nassiriya gaan de gevechten nog steeds door. De Amerikanen zijn er nog niet in geslaagd de stad in handen te krijgen. Na de zandstorm hebben de militairen daar te maken met hagel en regen die alles in modder veranderen. De militaire operatie en de medische hulp ondervinden daarvan grote hinder, zei een woordvoerder.

Opstand

Berichten als zou de bevolking van de zuidelijke stad Basra in opstand zijn gekomen tegen onder andere de Fedayeen Saddam van Saddams Husseins zoon Uday, zijn nog steeds niet uit onafhankelijke bron bevestigd. De Qatarese nieuwszender al-Jazeera meldde woensdag dat er geen tekenen zijn van een dergelijke volksopstand.

Zware gevechten

De Britse nieuwszender BBC meldde dat er op de zevende dag van de oorlog wel weer zwaar wordt gevochten bij de stad. Iraakse militairen en leden van Iraakse milities zouden de stad ontvluchten. De Britse troepen zouden echter nog niet tot in de stad zijn opgerukt.

De Britse stafchef in Qatar, generaal Peter Wall, meldde dinsdag dat de bevolking van Basra in opstand was gekomen tegen de troepen van Saddam. Over de omvang ervan had hij geen idee. Volgens de Britse nieuwszender ITV zouden Britse troepen de opstandelingen bijstaan met artilleriebeschietingen. De Iraakse minister van Informatie ontkende dat de bevolking slaags was geraakt met onderdelen van de Iraakse strijdkrachten.

Iraakse staatstelevisie

De Iraakse staatstelevisie is woensdag enige tijd uit de lucht geweest na de hevige bombardementen op Bagdad, die naar verwachting woensdag overdag hervat zullen worden. Maar na een onderbreking van enkele uren werd de uitzending hervat, meldde de Britse omroep BBC. De zender, die de afgelopen dagen beelden heeft uitgzonden van gevangen genomen en gedode Amerikaanse militairen, stond op de lijst van doelen van de geallieerde strijdkrachten.

Explosies

In de Noord-Iraakse stad Mosul hebben getuigen woensdagochtend veel explosies gehoord. Het zou gaan om een bombardement van een kamp van een terroristische organisatie. De correspondent van al-Jazeera meldde dat gewapende leden van plaatselijke clans klaar staan om verzet te bieden tegen een mogelijke Amerikaans-Britse aanval. De BBC-verslaggever in Noord-Irak meldde dat in de nacht van dinsdag op woensdag Amerikaanse en Britse militairen per vliegtuig in het gebied zijn aangekomen, kennelijk voor de voorbereiding van een noordelijk front.

Olie-voor-voedselprogramma

De Britse premier Blair praat woensdag in Camp David met de Amerikaanse president Bush over de toekomst van Irak na het einde van het bewind van Saddam Hussein. De Veiligheidsraad van de Verenigde Naties spreekt woensdag over de hervatting van het opgeschorte olie-voor-voedselprogramma, dat voorziet in beperkte export van Iraakse olie.

Van de opbrengst moet Irak voedsel en medicijnen kopen. Rusland, Frankrijk, China en Syrië willen dat de VS en Groot-Brittannië daarbij niet betrokken worden omdat de VN dan impliciet de oorlog zouden goedkeuren.