BASRA - Het lijkt erop dat in Basra dinsdagavond een opstand onder de bevolking is uitgebroken tegen de nog aanwezige Iraakse troepen. De Britse stafchef in Qatar, generaal Wall, heeft gezegd dat de rebellie "mogelijk net is begonnen," maar dat hij nog geen idee had van de omvang.

De Britse nieuwszender ITV repte dinsdagavond van groepjes van veertig tot vijftig burgers die in verscheidene stadsdelen in opstand zijn gekomen. De troepen van Saddam Hussein zouden mortieren hebben afgeschoten in een poging de opstand neer te slaan.

Bijstand

Britse troepen zouden vanaf de rand van de stad de opstandelingen met artilleriebeschietingen bijstaan. Ze bestoken de plaatsen vanwaar de Iraakse troepen hun mortieren afschieten. Tientallen gebouwen in Basra zouden in brand staan.

De Amerikaanse minister van Defensie Rumsfeld heeft de burgers van Basra ontmoedigd in opstand te komen tegen de Saddam-getrouwe troepen. Hij wees erop dat de burgers kans lopen te worden doodgeschoten, zeker omdat de Britse militairen rond de stad nog onvoldoende bescherming kunnen bieden.

Plannen

Het is overigens onduidelijk wat de Britten precies met Basra van plan zijn. Een legerwoordvoerder zei dinsdagavond dat Britse troepen overwegen woensdagochtend Basra binnen te trekken.

Dat lijkt in tegenspraak met eerdere uitspraken van de Britse minister van Buitenlandse Zaken Straw. De bewindsman toonde zich tijdens een interview voor BBC Worldservice erg terughoudend over een mogelijke inval. Alleen humanitaire redenen rechtvaardigen volgens hem een optreden.

Vals

De Iraakse minister van Informatie Mohammed Said al-Sahhaf heeft ontkend dat er in Basra een volksopstand is uitgebroken. Tegen de Arabische nieuwszender al-Jazeera sprak hij van provocerende en vals berichten.

De inwoners van Basra hebben overigens slechte ervaringen met opstanden tegen Saddam Hussein en zijn troepen. In 1991, de vorige Golfoorlog, kreeg een opstand uiteindelijk geen steun van de toenmalige geallieerden. Het Iraakse regime sloeg de opstand daarop keihard neer.