BASRA/KOEWEIT - Britse troepen zijn ten zuiden van Basra slaags geraakt met Iraakse militairen die met ongeveer vijftig tanks uit de stad probeerden te breken. Dat heeft een Britse militaire woordvoerder op het vliegdekschip Ark Royal dinsdagmorgen gemeld.

Bekijk video: Alsnog slag om Basra. Ook felle gevechten bij Bagdad.

De woordvoerder zei dat lichte tanks met behulp van kleine gevechtshelikopters vijf tot zeven Iraakse tanks hebben verwoest.

Umm Qasr veilig

De Zuid-Iraakse havenstad Umm Qasr is 'veilig en open'. Dat heeft de Britse commandant Jim Dutton van de 3e commando brigade dinsdagmorgen gezegd. Hij sprak de hoop uit dat binnen 48 uur een schip met hulpgoederen voor de Iraki's in de stad aanmeert.

De afgelopen dagen is in de havenstad zwaar gevochten tussen Iraakse eenheden en militairen van de Amerikaans-Britse coalitie.

Eerder op de dag verklaarde Groot-Brittannië de Zuid-Iraakse stad Basra alsnog tot militair doel en maakten Britse troepen zich op om slag te leveren met Iraakse eenheden. Dat maakte een Britse militaire woordvoerder dinsdag bekend.

De coalitie wilde aanvankelijk de stad met ruim een miljoen inwoners links laten liggen en zich vooral richten op de opmars naar Bagdad. Amerikanen en Britten hadden weinig trek in het voeren van bloedige huis-aan-huis-gevechten in de straten van de stad. Ze verwachtten dat de Iraakse troepen zich vanzelf over zouden geven als ze eenmaal in de stad ingesloten waren.

Omgooien strategie

Voortdurende aanvallen vanuit Basra en weerstand nopen de Britten en Amerikanen echter tot het omgooien van de strategie. Een Iraakse eenheid met tanks, artillerie en infanterie zou opnieuw opgerukt zijn naar de tweede stad van het land en heeft de afgelopen 24 uur herhaaldelijk artilleriebeschietingen uitgevoerd op de Britten bij de stad. Lokale troepen hebben zich in de binnenstad teruggetrokken en voeren van daaruit aanvallen uit op Amerikanen en Britten.

Risicovolle operatie

"Dit is niet alleen een verandering van strategie, maar een moeilijke risicovolle operatie", aldus een Britse militaire woordvoerder over het besluit Basra in te zullen nemen. "Wanneer we een duidelijk plan hebben dat zo kleine mogelijke risico's inhoudt voor de civiele infrastructuur, de burgers zelf en natuurlijk onze eigen troepen, zullen we het uitvoeren", aldus de zegsman in Koeweit.