PEKING - De mysterieuze longontsteking SARS die de afgelopen tijd voor onrust zorgt in Azië en daarbuiten, bestaat mogelijk al jaren. Dat heeft een lid van een delegatie van de Wereldgezondheidsorganisatie WHO maandag in de Chinese hoofdstad Peking gezegd.

De WHO-delegatie is in China om meer informatie te vergaren over SARS. Vorige week meldden artsen in Hongkong dat ze de ziekteverwekker hadden opgespoord. Het zou gaan om een virus. De WHO liet meteen weten sceptisch te zijn over de bewering en het te vroeg te vinden om nu al met zekerheid te stellen dat de verwekker was gevonden.

Het aantal mensen in de wereld dat mogelijk is besmet met SARS is inmiddels opgelopen tot 386, volgens cijfers van de WHO. In Hongkong zijn weer twee mensen aan de ziekte bezweken. Daarmee kwam het aantal doden door de ziekte op zeventien, van wie tien in de voormalige Britse kroonkolonie.

WHO-delegatielid Mackenzie zei niet uit te sluiten dat uiteindelijk zal worden ontdekt dat de ziekteverwekker al heel lang rondwaart, maar tot nu toe niet als zodanig is herkend. Mogelijk overlijden al jaren mensen aan SARS, maar is dat nooit beseft. "Het is mogelijk. We weten het gewoon niet. Totdat we zeker weten waardoor de ziekte wordt veroorzaakt, kunnen we het gewoon niet zeggen".