WASHINGTON - Amerikaanse militairen hebben ten zuiden van de Iraakse hoofdstad Bagdad een grote hoeveelheid chemische wapens gevonden. Dit meldden de Amerikaanse nieuwszender Fox en de krant Jerusalem Post maandag. De vondst zou zijn gedaan bij de stad Najaf.

Fox baseert zich op uitspraken van anonieme functionarissen bij het Amerikaanse ministerie van Defensie. Jerusalem Post bracht het verhaal via een correspondent die meereist met de 1ste Brigade van de Amerikaanse Derde Infanterie Divisie. Deze divisie heeft de wapens ontdekt.

Het zou gaan om een fabriek waar chemische wapens worden gefabriceerd en de chemische stoffen zelf. Fox meldde dat de Amerikanen de Iraakse generaal die de leiding zou hebben over de fabriek, hebben opgepakt, evenals dertig Iraakse soldaten. De fabriek ligt naast een Iraakse legerbasis en zou zo zijn gecamoufleerd, dat het vanaf de lucht een deel van de woestijn lijkt.

Onder stroom

Het is nog onduidelijk wat voor stoffen er in de fabriek werden gemaakt. Een Amerikaanse militair raakte gewond toen hij een onder stroom staande afzetting rond het complex wilde opruimen.

Het Amerikaanse ministerie van Defensie liet in de nacht van zondag op maandag weten dat het nog te vroeg is om te spreken over een grote vondst chemische wapens. Een woordvoerder verklaarde dat de Amerikanen "locaties onderzoeken die mogelijk interessant zijn".

Als de melding juist blijkt te zijn, is het de eerste keer dat geallieerde troepen chemische of biologische wapens vinden in Irak. De ontwapening van Irak was voor Washington een van de belangrijkste redenen om de oorlog tegen het land te beginnen.

'Goudmijn'

De Amerikaanse omroep ABC citeerde een regeringsfunctionaris die verklaarde dat de generaal die bij de inname van de fabriek is aangehouden, een "goudmijn" kan zijn wat betreft informatie over de "wapens waarvan Saddam Hussein zegt dat hij ze niet heeft". Eerder heeft de Amerikaanse luitenant-generaal John Abizaid van het Centrale Commando in Qatar verklaard dat Iraakse troepen bij de stad al-Kut mogelijk in het bezit zijn van chemische wapens.