MAASTRICHT - In de kalksteengroeven rond Maastricht zijn de fossielen van een bijna 66 miljoen jaar oude oervogel gevonden. Het is voor het eerst dat in Europa resten van deze allerlaatste oervogel zijn ontdekt, die waarschijnlijk tegelijk met de dinosaurussen is uitgestorven. Dat heeft het Natuurhistorisch Museum in Maastricht maandag bekendgemaakt.
Natuurhistorisch Museum

De vogel stamt ook af van de dinosaurussen. Die verwantschap blijkt uit onder meer de staart die de vogel heeft. De oervogel heeft ook geen snavel, maar een spitse bek met vlijmscherpe dinotandjes.

Amateur-paleontoloog R. Dortangs, die eerder al de mosasaurus "Ber" ontdekte, vond de fossielen ongeveer drie jaar geleden bij toeval in een kalksteengrot bij Lixhe, net over de grens met België bij Maastricht.

Medewerkers van het Natuur Historisch Museum haalden oervogelexperts uit New York en Los Angeles erbij, die na onderzoek konden bevestigen dat het om familie van de Amerikaanse Ichtyornis gaat, een duikende, visetende oervogel die aan het einde van het Krijttijdperk verdween.

De in een mergelblok bewaard gebleven vondst bestaat uit lichte, holle en zeer breekbare botten van de vleugel en de poten, een stuk van de onderkaak en drie borstwervels. "De ouderdom van het fossiel is bijzonder", zegt paleontoloog A. Schulp van het Natuurhistorisch Museum. "Het is de allerlaatste 'ouderwetse' vogel die ooit is gevonden. Met een ouderdom van ongeveer 65,8 miljoen jaar leefde de vogel vlak voor het eind van het dinosaurustijdperk." De restanten van de vogel zijn vanaf dinsdag te zien in het Natuurhistorisch Museum in Maastricht.

Krijtvogel

Het onderzoek naar de afstamming van de vogels is volgens Schulp de laatste tien jaar in een stroomversnelling gekomen, vooral dankzij de ontdekking van bijzondere vogelfossielen uit China. De evolutie van de vogels uit de vleesetende dinosaurussen is langzamerhand goed bekend.

De Krijtvogel die nu bij Maastricht is gevonden, moet volgens Schulp dan ook niet als "missing link" worden beschouwd, want de afsplitsing tussen de dino's en de oervogel vond al eerder plaats. "Deze vondst is belangrijk omdat er een beter beeld ontstaat van het verdere verloop van de evolutie van oervogels als Ichtyornis en de moderne vogels", legt Schulp uit.