BAGDAD/WASHINGTON - Minder dan twee uur na het verstrijken van het Amerikaanse ultimatum aan Saddam Hussein hebben de Verenigde Staten de aanval op Irak geopend, de Operation Iraqi Freedom. Bij het aanbreken van de ochtend werd Bagdad donderdag getroffen door zeker drie aanvalsgolven met een onbekend aantal kruisraketten.

Ruim twee uur na de eerst golf van luchtaanvallen is Bagdad opnieuw het doelwit van aanvallen, uitgevoerd door VS-gevechtsvliegtuigen. Volgens ooggetuigen zijn nieuwe explosies gehoord in de buitenwijken.

Een woordvoerder van het Witte Huis liet onmiddellijk na de eerste aanval weten dat "het begin van de ontwapening van Irak" was begonnen. Van een invasie vanuit Koeweit is echter nog geen sprake.

De aanval met kruisraketten was gericht tegen het Iraakse leiderschap, aldus het Pentagon. Volgens de nieuwszenders BBC en NBC was Saddam zelf het doelwit van de eerste golf van bombardementen.

Verblijfplaats Saddam

Tot de aanvallen zou zijn besloten op basis van informatie van inlichtingendiensten over de precieze verblijfplaats van Saddam. De Iraakse minister van Informatie Mahammed Saïd al-Sahhaf heeft donderdag verzekerd dat president Saddam Hussein leeft. De president "bekleedt nog altijd zijn functies".

Dat de oorlog is begonnen met een bombardement op Bagdad en niet met de verwachte massale invasie na precisiebombardementen in het hele land, kan wellicht worden verklaard door deze 'gelegenheidsaanval'.

Raffinaderij

Tijdens de luchtaanval klonken sirenes in Bagdad en was het luchtafweergeschut actief. In de olieraffinaderij Al Zaura bij de rivier de Tigris in de hoofdstad brak brand uit. Volgens een Iraakse functionaris zijn 'militaire posities en installaties getroffen'.

Centrum Bagdad

Kort na half drie (Nederlandse tijd) zouden er vier explosies in Bagdad hebben plaatsgevonden. Dit meldt Reuters. Een van de ontploffingen zou nabij het stadscentrum zijn geweest.

Bombardementen Afghanistan

Het Amerikaanse leger is naar eigen zeggen ook in het zuiden van Afghanistan een militaire operatie begonnen. Er zijn luchtaanvallen uitgevoerd, zo is donderdagochtend meegedeeld.