WASHINGTON - De Verenigde Staten vallen Irak misschien wel aan voordat het ultimatum van de Amerikaanse president Bush aan de Iraakse president Saddam Hussein afloopt. Dit hebben regeringsfunctionarissen tegen de krant The New York Times gezegd.

De krant haalt in zijn online editie functionarissen van het Amerikaanse ministerie van Defensie aan. Die zeggen dat Bush Saddam weliswaar tot 02.00 uur donderdag (Nederlandse tijd) de tijd heeft gegeven om het land te verlaten, maar dat de bewoordingen van het ultimatum de mogelijkheid openlaten dat de aanval eerder komt als Saddam het aanbod eerder afwijst.

Bush zei dat een weigering van Saddam en zijn zonen - iets anders dan het verstrijken van het ultimatum zonder dat er iets is meegedeeld - zou leiden tot 'een militair conflict dat begint op een tijdstip dat wij bepalen'. De woordvoerder van het Witte Huis, Fleischer, zei militaire actie voor de deadline niet uit te sluiten. "Saddam moet maar kijken wat dat betekent."