HONGKONG - Het aantal mensen van wie artsen vermoeden dat ze zijn besmet met de mysterieuze besmettelijke longaandoening SARS (Severe Acute Respiratory Syndrome), is dinsdag opgelopen tot ongeveer 475. China rapporteerde er daarvan 305 aan Wereldgezondheidsorganisatie (WHO).

De andere ziektegevallen zijn opgedoken in onder meer Vietnam, Singapore, Canada, Duitsland en Groot-Brittannië, waar reizigers de ziekteverwekker naartoe transporteerden. Sinds de ziekte eind vorig jaar in China opdook, zijn er hoogstwaarschijnlijk negen mensen aan overleden. De ziekte begint met koorts en rillingen en ontwikkelt zich tot longontsteking met ernstige ademhalingsproblemen.

Onderzoekers zijn er nog niet achter of de ziekte wordt veroorzaakt door een virus of door bacteriën. En dat is precies waarom de WHO bezorgd is. "Als het iets is als een nieuwe griepsoort, dan kan de ziekte zich zeer snel over de wereld verspreiden", aldus David Heyemann van WHO. De organisatie heeft elf genommeerde laboratoria ingeschakeld om er zo snel mogelijk achter te komen waardoor SARS wordt veroorzaakt.

Inmiddels zijn ook in Australië mensen met SARS-symptomen in het ziekenhuis opgenomen. Volgens een woordvoerder van de Australische regering gaat het om een man en een vrouw uit Victoria en een vrouw uit Perth, die onlangs in Hongkong waren. Zij zouden niet heel ziek zijn.

In Hongkong zijn bijna honderd mensen met de ziekte geïnfecteerd. Van hen hebben er 83 ernstige longontsteking. Uit angst dat de ziekte zich verspreidt in de straten van de dichtbevolkte stad, werkten buschauffeurs met mondkapjes op. Ouders van kinderen met koorts is geadviseerd de kinderen binnen te houden.