WASHINGTON - President Saddam Hussein en zijn zoons moeten Irak binnen 48 uur verlaten. Dit heeft de Amerikaanse president George Bush maandagavond (plaatselijke tijd) verklaard in een toespraak vanuit het Witte Huis.

Bekijk video

Als Saddam en zijn zoons weigeren Irak te verlaten, "zal dat leiden tot een militair conflict dat begint op een moment van onze keuze", aldus Bush.

Volgens Bush zou er geen twijfel over bestaan dat Irak massavernietigingswapens heeft en terroristen onderdak biedt. Hij waarschuwde voor de duizenden of zelfs honderdduizenden doden die zouden kunnen vallen als die wapens in handen komen van terroristen. "Dit gevaar zal uitgebannen worden", aldus Bush. De VN-Veiligheidsraad heeft volgens hem zijn verantwoordelijkheid niet genomen.

Bush riep journalisten op Irak te verlaten. Voor het geval dat het tot een oorlog komt, riep hij de Iraakse militairen op niet tegen de geallieerden te vechten: "Vecht niet voor een stervend bewind." Volgens Bush is "de dag van bevrijding nabij".

Ook riep Bush de Iraakse militairen op geen oliebronnen in brand te steken. Tevens moeten zij eventuele bevelen negeren om massavernietigingswapens in te zetten. Bush waarschuwde de Iraakse militairen dat zij als oorlogsmisdadigers vervolgd zouden kunnen worden.

Voor de tijd na de oorlog beloofde Bush het Iraakse volk betere tijden: "Wij zullen jullie helpen een nieuw Irak op te bouwen." In dat nieuwe land zullen er geen martelkamers meer zijn, aldus de Amerikaanse president.

Volgens Bush zijn nu de "laatste, beslissende dagen" bereikt nadat meer dan een decennium lang inspanningen zijn gedaan om Saddam te laten ontwapenen. In al die jaren heeft Irak VN-inspecteurs "bedreigd, afgeluisterd en bedrogen".

Bekijk hier de toespraak van Bush