HONGKONG - De wereldgezondheidsorganisatie WHO heeft wereldwijd gewaarschuwd voor een mysterieuze besmettelijke longontsteking die in Hongkong het leven heeft gekost aan een Amerikaanse zakenman. In ziekenhuizen in Hongkong en Vietnam zijn vijftig medewerkers met het virus besmet geraakt.

De 50-jarige Amerikaan was ziek geworden in Hanoi en met ernstige ademhalingsproblemen naar een ziekenhuis in Hongkong gevlogen, waar hij donderdagmorgen is overleden. De oorzaak van zijn ziekte is onbekend.

In Hanoi raakten twintig ziekenhuismedewerkers besmet, van wie enkelen aan de ademhalingsapparatuur liggen en in kritieke toestand verkeren.

Ook in Hongkong kregen gezondheidswerkers dezelfde symptonen, van wie één ernstig. De Hongkong-Chinezen zijn echter geen van allen in contact geweest met de Amerikaan.

Volgens de minister van Gezondheid in Hongkong gaat het om een zeer besmettelijke virus. "Eerst is het een ademhalingsziekte en het groeit uit tot longontsteking", aldus Yeoh Eng-kiong. Volgens de WHO is nog geen verband gevonden tussen de zieken in Hanoi en Hongkong.