KABUL - Twee hooggeplaatste leiders van de Taliban en vier afgevaardigden van de Zuid-Koreaanse regering hebben vrijdag met elkaar gesproken over het lot van de 21 gegijzelde Zuid-Koreanen.

Het was het eerste rechtstreekse contact tussen de islamitische rebellen en het Aziatische land sinds de drie weken oude crisis, meldde het Japanse persbureau Kyodo.

De ontmoeting vindt plaats op het kantoor van het Afghaanse Rode Kruis in de stad Ghazni in het oosten van Afghanistan. In de gelijknamige provincie ontvoerden de Taliban 19 juli 23 Zuid-Koreaanse zendelingen, van wie zij er al twee hebben gedood. Vier vertegenwoordigers van het internationale Rode Kruis nemen ook deel aan de onderhandelingen.

Onderhandelen

"Onze vrienden onderhandelen met de Koreanen. Als de gesprekken mislukken, doden we de gijzelaars", aldus een bevelhebber van de Taliban. De bevelhebber die als het brein achter de gijzeling wordt gezien, zei dat de kidnapping van juli geen toeval was, omdat de Taliban-strijders wisten dat de Zuid-Koreanen in een bus reisden op de snelweg tussen Kabul en Kandahar. Zij vatten toen het plan op hen te ontvoeren.

De bevelhebber benadrukte nogmaals dat de Taliban niet uit zijn op losgeld, maar op het vrijlaten van Taliban-rebellen uit de Afghaanse gevangenis. "Elke buitenlander die hier komt om de Verenigde Staten of de Afghaanse regering te helpen, zal worden gekidnapt. Ongeacht wie het is", dreigde hij.

Eerder dit jaar liet de Afghaanse regering vijf Taliban-gevangenen vrij in ruil voor een door de Taliban ontvoerde Italiaanse journalist. De Afghaanse president Hamid Karzai bezwoer toen nooit meer een dergelijke overeenkomst te sluiten.