VATICAANSTAD - Het Vaticaan heeft een kerkelijke rechtszaak tegen een vooraanstaande priester, die beschuldigd is van seksueel misbruik, in de doofpot gestopt. Negen mannen hadden Marcel Maciel Degollada, de leider van de conservatieve orde Legioen van Christus, ervan beschuldigd dat hij hen als seminaristen had misbruikt.

Maciel, een 81-jarige priester van Mexicaanse afkomst, heeft de mannen, zeven Mexicanen en twee Spanjaarden, misbruikt toen zij tussen de tien en zestien jaar waren. In de jaren '40 stichtte hij het Legioen van Christus, een orde die zich toelegt op onderwijs. Paus Johannes Paulus II heeft de orde, die in Rome is gevestigd, geroemd als een voorbeeld van nieuwe evangelisatie.

De negen mannen, allen oud-lid van het Legioen, hebben enkele jaren geleden bij de Vaticaanse congregatie voor de geloofsleer een klacht ingediend tegen Maciel. De klacht luidde dat hij de kerkelijke wet heeft overtreden door de biecht te horen van de slachtoffers van het door hem gepleegde misbruik. Daar staat volgens het kerkelijk wetboek excommunicatie op.

Kardinaal Ratzinger, die persoonlijk op de hoogte was gesteld, sprak van een 'delicate' kwestie. Zonder nadere uitleg liet de congregatie weten dat de zaak gesloten is, zo bericht deze week het Amerikaanse rooms-katholieke weekblad National Catholic Reporter.