CHARLESTON - De Amerikaanse president George Bush heeft dinsdag onderstreept dat de strijd in Irak er een is tegen het terreurnetwerk al-Qaeda en ook tegen diens leider Osama bin Laden.

In een rede voor militairen zei Bush dat een versnelde terugtrekking van Amerikaanse troepen uit Irak zal betekenen dat het Arabische land wordt overgeleverd aan Bin Laden en zijn aanhangers, aldus Amerikaanse media.

Tot ongenoegen van zijn critici legde Bush kort voor en ook na de invasie van Irak in 2003 geregeld verbanden tussen de aanslagen van 11 september 2001, gepleegd door al-Qaeda, en het regime van de toenmalige Iraakse leider Saddam Hussein. Later gaf hij schoorvoetend toe dat Saddam niets van doen had met de terreurdaden, maar hij en zijn plaatsvervanger Dick Cheney bleven geregeld in toespraken Saddam en al-Qaeda toch aan elkaar koppelen.

Dieptepunt

Nu sleept de oorlog in Irak voort en is er in het land sprake van een bloedige strijd tussen soennieten en sjiieten en meldt zich geregeld een groep die als al-Qaeda in Irak wordt aangeduid. Volgens Bush, wiens populariteit op een dieptepunt is, staat vast deze groep volledig onderdeel is van het al-Qaeda-netwerk van Bin Laden.

Dat laatste wordt door verscheidene experts overigens tegengesproken. Het zou eerder gaan om moslimstrijders die zich geïnspireerd voelen door het gedachtegoed van al-Qaeda en handig gebruik maken van de chaos in het land. Van een centrale aansturing door Bin Laden of andere hoge al-Qaedaleden zou in Irak volgens verscheidene deskundigen volstrekt geen sprake zijn.

Politiek tegenstanders van Bush roepen al jaren dat de oorlog in Irak helemaal niet gerechtvaardigd mag worden als onderdeel van de strijd tegen internationaal terrorisme. Zij stellen dat Bush nog steeds poogt zijn omstreden Irak-beleid recht te praten door al-Qaeda er steeds bij te slepen.