KARACHI - De verhoren van een vijf maanden geleden opgepakte al-Qaeda-verdachte hebben geleid tot de arrestatie van Khalid Sjeik Mohammed, het vermoedelijke brein achter de aanslagen van 11 september. The Washington Post heeft dat maandag gemeld op gezag van Pakistaanse functionarissen.

Mohammed werd zaterdag in Pakistan opgepakt. De politie kwam hem op het spoor door de getuigenis van Ramzi bin al-Shaiba, ooit een huisgenoot van de belangrijkste zelfmoordpiloot Mohammed Atta.

"Ramzi leidde de weg naar Khalid Sjeik Mohammed en Mohammed kan de Amerikanen leiden naar Osama bin Laden", aldus een Pakistaanse inlichtingenfunctionaris in de krant. Hij benadrukte overigens dat Ramzi tijdens de verhoren zijn bondgenoot Mohammed niet heeft verraden.

Hoogste al-Qaeda-lid

Volgens The Washington Post is de 37-jarige Mohammed de afgelopen vijf maanden zeker drie keer ternauwernood aan een arrestatie ontsnapt. Hij staat op de FBI-lijst met de 22 meest gezochte terroristen. Een Amerikaanse regeringswoordvoerder zei eerder verheugd dat Mohammed "het hoogste al-Qaeda-lid" is dat toe nu toe in handen van de politie is gevallen. Hij wordt nog steeds in Pakistan verhoord. Ook de VS hoopt dat hij ze op het spoor brengt van Osama bin Laden.

De Britse krant The Sunday Times berichtte eind vorig jaar dat Mohammed in een interview had gezegd trots te zijn op de aanslagen van 11 september. Volgens deze krant wordt Mohammed ook verdacht van een mislukte aanslag op paus Johannes Paulus II tijdens diens bezoek aan de Filipijnen in 1995. De aanslag mislukte, omdat de bom voortijdig afging in het appartement van Mohammeds medeplichtige Ramzi Yousef. Yousef is een neef van Mohammed die levenslang kreeg voor de aanslag op het World Trade Center in New York in 1993, waarbij zes doden vielen.

Ontmaskering

Volgens Pakistaanse functionarissen zijn de autoriteiten er zo langzamerhand eindelijk in geslaagd de terreurgroep van Osama bin Laden een slag toe te brengen. Het masker van geheimzinnigheid rond de beweging begint af te brokkelen door een reeks van arrestaties en verhoren in de afgelopen maanden. Veel leiders zijn op de vlucht geslagen.

Een anonieme FBI-medewerker zegt in The Washington Post dat Mohammeds arrestatie grote gevolgen kan hebben binnen al-Qaeda: de beweging kan uit elkaar vallen of ze kan juist hard terugslaan. Inmiddels is zo ongeveer alles uit Mohammeds woning weggehaald voor onderzoek: computers, vuilnis, telefoonnummers. De FBI'ers werken "harder dan menselijk mogelijk is", aldus een functionaris van de inlichtingendienst.

De Pakistaanse autoriteiten hebben in het weekeinde in de stad Kohat nog een majoor uit het leger aangehouden wegens mogelijke banden met Khalid Sjeik Mohammed. Majoor Adil Quddus is een oom van Ahmed Quddus, die samen met Mohammed is opgepakt. Uit ondervraging moet duidelijk worden of de militair banden onderhield met de nummer drie van al-Qaeda.