NOORDWIJK - De Nederlandse astronaut André Kuipers gaat pas in het voorjaar van 2004 de ruimte in. Dat heeft de Europese ruimtevaartorganisatie ESA vrijdag laten weten. Het vertrek van Kuipers is nu voorzien in april of mei volgend jaar.

De arts zou uiterlijk in november met een Russische Sojoez-capsule worden gelanceerd, maar zijn reis naar het internationale ruimtestaton ISS is uitgesteld in verband met de ramp met het Amerikaanse ruimteveer Columbia op 1 februari.

Omdat de Amerikaanse ruimteveren sinds het ongeluk op 1 februari aan de grond staan, is de eerstvolgende ESA-vlucht, in april, nodig om de bemanning van het ISS af te lossen. Daarom schuift het hele schema een half jaar op.

Experimenten

Kuipers voert tijdens de tiendaagse vlucht vijftien experimenten uit, merendeels voor Nederlandse bedrijven. Hij bekijkt onder meer hoe moleculen worden gevormd en doet onderzoek naar auto-immuunziekten, zoals reuma en astma. De Nederlandse overheid subsidieert de vlucht van Kuipers.