NEW YORK - Het besluit van Irak om in principe al zijn verboden al-Samoud II raketten te vernietigen is "een zeer belangrijk stuk echte ontwapening". Dat zei vrijdag de chef van de VN-wapeninspecteurs, de Zweed Hans Blix.

Blix' kantoor in het VN-hoofdkwartier in New York meldde donderdag laat dat het een brief had ontvangen waarin verklaard werd dat "Irak in principe het verzoek accepteerde voor de vernietiging van raketten en ander genoemde voorwerpen".

De brief was ondertekend door generaal Amir al-Saadi, een wetenschappelijke adviseur van president Saddam Hussein. Blix heeft Bagdad inmiddels een reactie gestuurd. "Er zijn erg veel van deze raketten, en veel voorwerpen die hierbij behoren moeten worden vernietigd", aldus Blix. "Dit is dus een zeer belangrijk stuk echte ontwapening".

Zaterdag beginnen

De Verenigde Naties meldden dat de vernietiging van de verboden Iraakse al-Samoud-2-raketten zaterdag kan beginnen na technisch overleg tussen VN-wapeninspecteurs en de Iraakse autoriteiten. Het technisch overleg, dat in de ochtenduren van zaterdag plaatsvindt, gaat over de manier waarop de raketten vernietigd worden, zei een woordvoerder van de VN in Bagdad.

Blair sceptisch

De Britse premier Blair uitte zich sceptisch over de mededeling van Irak dat het zou gaan beginnen met de vernietiging van de raketten. "Dit is geen tijd voor spelletjes", zei hij na overleg in Madrid met de Spaanse premier Aznar. "Toen ik eerder deze week hoorde dat Saddam Hussein zei dat hij de raketten niet wilde vernietigen, wist ik dat hij later deze week - vlak voor de heer Blix rapport uitbrengt - zou aankondigen dat hij de raketten wel zou laten vernietigen."

Blair zei dat hij er vertrouwen in blijft houden dat er voldoende steun komt voor de resolutie die Groot-Brittannië samen met de Verenigde Staten en Spanje heeft ingediend bij de Veiligheidsraad. Hij herhaalde dat hij vindt dat Saddam nog lang niet voldoende heeft meegewerkt met de wapeninspecties en dat er ingegrepen moet worden. "Als we het nu niet doen, wordt het alleen maar moeilijker."