ISLAMABAD - Pakistaanse regeringstroepen zijn dinsdag begonnen aan wat de laatste aanval op de Rode Moskee wordt genoemd. Het complex moet worden schoongeveegd en ontdaan van extremistische moslimstrijders die al een week recht tegenover het regeringsleger staan. Volgens een militaire woordvoerder zijn er alleen dinsdag al tientallen doden gevallen.

"Het is de laatste actie om de plaats te zuiveren van militanten", aldus de militaire zegsman generaal Waheed Arshad. Aan regeringszijde zijn volgens hem acht doden te betreuren.

Minstens vijftig extremisten die het de regering afgelopen maanden lastig hebben gemaakt met ontvoeringen en strafexpedities tegen vermeende immorele personen en instituten, sneuvelden dinsdag.

Voorzichtig

De operatie beloofde er een van de lange adem te worden. Militairen moeten het complex kamer voor kamer veroveren. Zij moeten daarbij voorzichtig te werk gaan want er zouden zich naar verluidt nog veel vrouwen en kinderen in de gebouwen bevinden.

De extremisten zouden hen mogelijk als menselijk schild willen gebruiken. Dinsdagochtend wisten volgens ooggetuigen nog meer dan dertig vrouwen en twintig kinderen te ontkomen. Bijna dertig anderen werden bevrijd.

Leider

In tegenstelling tot eerdere berichten dat er zich geen vrouwen en kinderen meer in de Rode Moskee bevonden, zitten de meesten volgens Arshad vermoedelijk met de leider van de opstandelingen mullah Abdul Rashid Ghazi in het souterrain. "We hebben driekwart van de panden in handen en roepen Ghazi op zich over te geven", aldus de generaal.

Handgranaten

Veel militante strijders lijken evenwel niet bereid te zijn zich over te geven. Ze vuren vanaf minaretten op de militairen die het terrein onder controle proberen te krijgen. Volgens de BBC gebruiken de bezetters bij de gevechten van kamer tot kamer handgranaten, molotovcocktails, lichte automatische wapens en ander wapentuig.

Journalisten

Journalisten worden op grote afstand gehouden van de moskee en geweerd bij de ziekenhuizen waar gewonden van de gevechten worden binnengebracht. Tientallen radicale islamieten zijn tijdens de inval gearresteerd.

Genocide

Vlak nadat de bestorming was begonnen, beschuldigde Ghazi in een telefoongesprek de autoriteiten van genocide. Hij was naar eigen zeggen klaar voor het martelaarschap. President Musharraf stelde de bezetters afgelopen weekeinde voor de keus: overgave of de dood. Ghazi zegt voor het laatste te hebben gekozen.