AMSTERDAM - De Australische minister van defensie, Brendan Nelson, heeft donderdag gezegd dat bescherming van de Iraakse olievoorraden een van de overwegingen van de regering is om troepen in Irak te houden. Hij werd onmiddellijk terechtgewezen door premier John Howard.

"We blijven niet in Irak voor de olie en we zijn er niet naartoe gegaan voor de olie", zei Howard in een radiointerview. "De reden dat wij daar blijven is dat we de bevolking van Irak de mogelijkheid willen bieden democratie te aanvaarden."

Nelsons noemde eerder donderdag allerlei redenen voor het Australische besluit om in Irak te blijven, met als voornaamste het voorkomen van een door Al-Qaeda geholpen burgeroorlog tussen sjiieten en soennieten.

Energie

Hij wees er tenslotte op dat niet alleen Irak, maar het hele Midden-Oosten, een belangrijke energieleverancier is voor de rest van de wereld. "Australiërs moeten eens bedenken wat er zou gebeuren bij een premature terugtrekking uit Irak", zei hij.

De opmerking is koren op de molen van de tegenstanders van de oorlog in Irak, die altijd al hebben gezegd dat de Amerikaanse invasie van 2003 eerder om de Iraakse olie begonnen was dan om de - niet bestaande - massavernietigingswapens van Saddam Hussein te vinden.