WASHINGTON - De theorie dat het Amerikaanse ruimteveer Columbia is verongelukt als gevolg van een botsing, lijkt aan geloofwaardigheid te winnen. Onderzoekers hebben op een hittewerende tegel van het ruimteveer mysterieuze oranje sporen gevonden, die erop zouden kunnen wijzen dat de Columbia tijdens de vlucht in botsing is gekomen met een voorwerp dat in de ruimte zweefde of met een losgeraakt onderdeel van de shuttle zelf.

"Dit is beslist geen schade die is aangericht door de hitte-ontwikkeling bij terugkeer in de dampkring", zei voorzitter Harold Gehman van de commissie die onderzoek doet naar de oorzaak van het ongeluk met de Columbia op 1 februari. Hij liet foto's zien van een geschroeide hittewerende tegel met de helder oranje sporen. De tegel is gevonden bij de stad Powell in het noordoosten van de staat Texas.

Onbekend voorwerp

Wanneer de botsing tussen de Columbia en het nog onbekende voorwerp zou hebben plaatsgevonden, is niet duidelijk. Tijdens de start op 16 januari raakten een of meer stukken isolatiemateriaal los. Die zouden tegen het hittewerende schild hebben kunnen botsen.

Op de tweede dag van de vlucht nam de vluchtleiding waar dat een voorwerp van dertig bij dertig centimeter in de buurt van de shuttle dreef. Drie dagen later kwam dit ongeïdentificeerde voorwerp terug in de dampkring en verdween het boven de Stille Oceaan. Waarschijnlijk zal wel nooit duidelijk worden of het een onderdeel van de Columbia of een stuk ruimte-afval was.

Contact

Het ruimteveer viel boven de staat Texas in stukken uiteen toen het terugkeerde na een zestien dagen durende vlucht in de ruimte. De zeven astronauten kwamen om het leven. Ruim een kwartier voor de geplande landing op Kennedy Space Center in Florida viel het contact met de Columbia ineens weg, kort nadat de vluchtleiding had opgemerkt dat er sprake was van een enorme hitteontwikkeling in delen van de linkervleugel van het ruimtevaartuig.