GAZA-STAD - De Britse journalist Alan Johnston, die bijna vier maanden was gegijzeld door radicale moslims, is vrijgelaten. Hij is overgedragen aan functionarissen van de militante moslimbeweging Hamas in de Palestijnse Gazastrook.

NUVIDEO##http://www1.nu.tv/home/video/show/1786 Johnston zou inmiddels uit de Gazastrook de grens met Israël zijn overgestoken en op weg zijn naar Tel Aviv. Daar zal hij het vliegtuig nemen naar Londen.

De 45-jarige Johnston reageerde verheugd op zijn vrijlating. In een telefonisch interview met de Britse omroep BBC noemde de BBC-verslaggever de ontvoering een ontstellende ervaring.

De Schot bedankte iedereen die aan de vrijlating had bijgedragen. Hij sprak vanuit het huis van de afgezette Palestijnse premier Ismail Haniyah (Hamas).

Losgeld

Voor de Britse journalist is geen losgeld betaald. "Het Leger van Islam en de Qassam Brigades (gewapende tak van Hamas) kwamen overeen om het lot van Alan Johnston te laten beslissen door een van de hoogste religieuze autoriteiten in Gaza", aldus een functionaris die betrokken was bij de onderhandelingen.

Sjeikh Suleiman al-Daya vaardigde daarop een edict uit waarin beide kampen werd opgedragen de journalist vrij te laten en ze volgden de opdracht op. Aan de vrijlating werd geen enkele voorwaarde verbonden.

Confrontatie

De verbannen leider van Hamas, Khaled Meshaal, stelde vanuit Syrië dat de vrijlating aantoont dat zijn islamitische beweging orde op zaken stelt in de Gazastrook. De regio kwam vorige maand in handen van Hamas na een gewelddadige confrontatie met de rivaliserende Fatah-beweging.

Johnston was op 12 maart in Gaza ontvoerd. Extremisten van een splintergroepering die zich het Leger van Islam noemt, namen hem op klaarlichte dag mee.

De beweging, die banden zou hebben met het terreurnetwerk al-Qaeda, eiste de vrijlating van islamieten die door Groot-Brittannië en andere landen gevangen worden gehouden.

Bomgordel

Onlangs verspreidden de ontvoerders een video met de ontvoerde journalist, die op de vertoonde beelden een bomgordel droeg. De BBC-reporter was als enige westerse verslaggever permanent in de gewelddadige Gazastrook gestationeerd.

Hamas-kopstukken pleitten herhaaldelijk voor zijn vrijlating. Zij dreigden de Brit met geweld te bevrijden.

De Israëlische regering heeft de journalist gefeliciteerd met zijn vrijlating en heeft de beste wensen gestuurd naar zijn familie.

Alan Johnston vrij