NEW YORK - Tijdens het lossen van ongeveer 100.000 vaten benzine is vrijdag een binnenschip geëxplodeerd aan de kade van een grote olie- en gasopslagplaats in Staten Island, in het zuiden van de stad New York. De ontploffing veroorzaakte een enorme brand op het terrein van ExxonMobil. Volgens de politie vielen er twee doden en raakte één persoon gewond.

Een grote zwarte rookpluim was tot in de verre omtrek te zien. Volgens burgemeester van New York, Michael Bloomberg, en het Witte Huis in Washington zijn er geen aanwijzingen voor een terroristische daad.

De brandweer zette ongeveer tweehonderd mensen in om de vlammenzee te bedwingen. De brand was na enkele uren onder controle. Omwonenden kregen het advies ramen en deuren te sluiten en niet de straat op te gaan.

Staten Island ligt in het zuidelijk deel van de miljoenenstad en grenst aan New Jersey. De explosie gebeurde vrijdagmorgen (lokale tijd) in de waterweg Arthur Kill tussen Staten Island en New Jersey.

Sprake van paniek

Veel Newyorkers dachten aanvankelijk aan een aanslag zoals die op 11 september 2001 op de Twin Towers in de wijk Manhattan. Volgens Amerikaanse media was er zelfs even sprake van paniek in stadsdelen, maar al snel werd duidelijk dat het nagenoeg zeker om een ongeval ging. De olieprijs steeg kort na het eerste bericht over de explosie, maar al snel herstelde de markt zich.

Over de precieze oorzaak van de explosie was vrijdagavond nog geen duidelijkheid. Mogelijk heeft een vonk van een elektrisch apparaat het vuur veroorzaakt.